Ventana a un abismo: Tragaluz de cueva en el…

Cavar tal refugio sería un gran proyecto de ingeniería; Podríamos adelantarnos si pudiéramos encontrar una cueva natural. La Luna no tiene rocas calizas del tipo de la Tierra bañadas en agua ácida del subsuelo, pero hay otro tipo de ambiente que podría producir cavernas subterráneas: los tubos huecos de lava. La Luna una vez tuvo una geología volcánica activa que ha dejado su superficie tallada por numerosos «arroyos sinuosos», algunos de los cuales pueden haber sido tubos de lava subterráneos como los que se forman en los flancos de Kilauea hoy. Pero si bien se pueden ver muchos riachuelos en la Luna, nadie ha confirmado nunca la presencia de un tubo cerrado, con un techo intacto, que podría usarse como refugio. Un estudio encontró varias ubicaciones posibles donde probablemente había tubos intactos junto a secciones de tubos colapsadas. (el enlace lo lleva a un PDF de 1.4 MB de un artículo de Cassandra Coombs y Ray Hawke), pero no pudo confirmar la presencia de tubos intactos. Probablemente haya muchos tubos intactos, pero ¿cómo saber dónde están escondidos?

La respuesta es buscar tragaluces, agujeros negros en la superficie lunar que se abren hacia cavernas sublunares. Los tragaluces son comunes en la Tierra e incluso se han visto en los flancos de los volcanes marcianos. Pero a pesar de décadas de búsqueda, nadie ha descubierto nunca una claraboya lunar.

Hasta ahora. Haruyama y sus coautores examinaron las fotos de la Kaguya Terrain Camera de un área en la Luna que está poblada por numerosos riachuelos, el complejo volcánico de Marius Hills en el lado cercano de la Luna. Y su búsqueda fue recompensada con el descubrimiento de exactamente un agujero negro demasiado profundo para ser un cráter de impacto. El agujero está ubicado en 303.3°E y 14.2°N y está, sugerentemente, en medio de un pequeño rille. Es casi circular, de 65 metros de diámetro, y equidista de las paredes del riachuelo, 250 metros a cada lado. Las misiones anteriores no lo tomaron con una resolución lo suficientemente alta como para permitir a los científicos distinguirlo de un pequeño cráter de impacto.

Kaguya lo tomó nueve veces, cinco con la cámara de terreno y cuatro con el generador de imágenes multibanda de menor resolución, en una amplia variedad de ángulos de incidencia solar y ángulos de visión de la cámara. Un poco de trigonometría permitió a Haruyama et al. para determinar que el hoyo tiene de 80 a 88 metros de profundidad, con paredes muy empinadas. El hecho de que sea más profundo que ancho significa que definitivamente no es un cráter de impacto. ¿Pero es un tragaluz de cueva? Su ubicación en el centro de un rille es sugerente, pero los ambientes volcánicos tienen un par de otras formas de hacer pozos, como las chimeneas volcánicas. Pero Haruyama et al. determinó que una claraboya en un tubo de lava subterráneo es la explicación más probable para esta característica; además, descubrieron que la caverna debería tener al menos 370 metros de ancho. ¡Eso es bastante espacio para trabajar!

El equipo buscó más tragaluces en la región, pero solo encontró este y, hasta donde saben, es el único que alguien ha visto en la Luna. Concluyeron: «Este es un descubrimiento potencialmente importante tanto para los estudios de vulcanología lunar como para los futuros puestos de avanzada humanos… la región de Marius Hills se ha considerado durante mucho tiempo un objetivo de exploración importante y accesible, tanto científica como técnicamente. De hecho, el descubrimiento del Marius Hills Hole respalda aún más la importancia de la región de Marius Hills como un futuro objetivo de exploración».

Este agujero probablemente no sea el lugar donde estableceríamos una base permanente. Me imagino que un lugar que requiera un descenso y ascenso vertical no sería óptimo. Probablemente le gustaría uno en el que pueda conducir: un tubo intacto al lado de una parte colapsada, como los posibles identificados por Coombs y Hawke, y probablemente idealmente con una abertura orientada al norte o al sur para que no ser atacado por la luz del sol en cualquier extremo del día lunar. Estoy sonriendo ahora, porque estoy pensando en lo lejos que hemos llegado los humanos como especie: estamos comenzando a expandirnos en el espacio, pero todavía estamos haciendo lo que nuestros antepasados ​​​​hicieron hace cientos de miles (o más) años, buscando una bonita cueva para establecer nuestro hogar.

Quiero agradecer a Carolyn van der Bogert por proporcionar las imágenes de Kaguya de este artículo. Carolyn también está en el equipo de la Cámara del Orbitador de Reconocimiento Lunar (LROC, por sus siglas en inglés) y me dijo que el LROC tiene este sitio en su lista de cosas que aún no se han fotografiado en la Luna. Ella dijo que intentarán fotografiarlo, como lo hizo Kaguya, en una variedad de ángulos de incidencia solar, para obtener una buena vista tanto de las paredes del pozo como del piso al que se abre. LROC debería mejorar la resolución de las imágenes de Kaguya en un factor de más de diez, ¡así que espero con ansias esas fotos!También puede disfrutar de mi historia anterior sobre los tragaluces de las cuevas en Marte, con un seguimiento aquí.

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