Usando cartón para recorrer Marte

Fui a Marte la semana pasada. Eso no es algo particularmente nuevo para mí, por supuesto. Normalmente no puedo llevar a tantas otras personas.

Tal vez debería explicarlo.

Desde 2004 hasta 2013, conduje vehículos exploradores de Marte en el Laboratorio de Propulsión a Chorro; Durante la mayor parte de ese tiempo, fui el único líder del equipo de conductores del Mars Rover del sistema solar. Fui uno de los ocho conductores originales del rover en el Rover de exploración de Marte (MER), impulsando primero a Spirit y luego a su hermana gemela, Opportunity. De hecho, he conducido tres de los cuatro rovers que alguna vez aterrizaron en el planeta rojo: Spirit, Opportunity y Curiosidadsolo el Sojourner exceptuado.

Decir que estaba entusiasmado con eso sería una subestimación épica. Adoraba todo sobre hacer ese trabajo, al igual que adoraba al equipo con el que lo hice. ¿Y por qué no lo haría? Yo era ese niño que creció inmerso en la ciencia ficción y, de repente, mi trabajo diario era extender la mano a través de millones de kilómetros de espacio vacío y mover algo en la superficie de otro mundo.

Pero a pesar de lo gratificante que fue ese trabajo, la mejor parte fue poder llevar a todos en la Tierra conmigo: cualquiera puede ser un conductor de rover en el asiento trasero, por así decirlo. Gracias a la previsión y la tenacidad del Investigador Principal de MER, Steve Squyres, MER puso cada una de las imágenes que regresaron de los rovers en la Web en cuestión de horas, gratis para que todo el mundo las vea. Cuando aterrizó, Curiosity hizo lo mismo. Si vive en la zona horaria correcta o simplemente es un madrugador, es posible que vea las últimas imágenes de Marte incluso antes que el equipo de la misión. A comunidad crecí alrededor de esas fotos, y usé cientos de ellas en las muchas docenas de charlas de divulgación que hice a lo largo de los años.

Ah, cierto: las conversaciones de divulgación. Por lo general, elaboro uno nuevo para cada audiencia, pero todos tienen esto en común: son casi en su totalidad imágenes de los rovers o de los rovers (odio poner texto en las diapositivas) y yo hablando. Creo que lo hago bien dentro de los límites de la tecnología, pero nunca siento que pueda contar la historia correctamente. En particular, no puedo mostrar panoramas, esas hermosas vistas que han visitado los rovers, y sin los panoramas, es difícil tener una idea de la magnitud de estas misiones; mirar una sola imagen es como ver el Gran Cañón a través de una pajilla. No importa cuán elocuente sea, sin los panoramas, es difícil transportar realmente a la audiencia a Marte. Un panorama valdría diez mil palabras.

Ingresar Cartulina, el visor de realidad virtual de Google. El año pasado, Google, mi empleador actual, introdujo un trozo de cartón plegable (en serio: puedes hazlo tú mismo con una caja de pizza) que se envuelve alrededor de su teléfono. Sosténgalo frente a su cara mientras su teléfono ejecuta el software adecuado (por ejemplo, la demostración de Androide o iOS), y ves un mundo tridimensional a tu alrededor. ¿Has tomado una panorámica con tu teléfono, quizás de vacaciones? Cardboard te permite pararte en medio de ese panorama y mirar a su alrededor, para volver a visitar ese lugar de vacaciones mientras estás en tu sala de estar, o dárselo a un invitado para que pueda ver lo que viste.

Así que puedes ver a dónde va esto.

Este año, Google duplicó su apuesta por Cardboard al presentar expediciones, una manera para que los maestros lleven sus salones de clases a excursiones a cualquier lugar. Puede pensar en Expediciones como el Google Magic Schoolbus. Al proporcionar una interfaz de tableta simple a un maestro y visores Cardboard a los estudiantes, el maestro puede guiar a la clase en un viaje de campo de realidad virtual: a la Gran Muralla China, al Museo Americano de Historia Natural o bajo el mar para aprender sobre los arrecifes de coral.

O a Marte.

Y ahí es donde estos dos hilos de la historia se encuentran. La semana pasada, volé hasta E/S de Google para ayudar a demostrar Expediciones para los asistentes a la conferencia. El trabajo duro ya lo había hecho la propia e inimitable Emily Lakdawalla de The Planetary Society, que había reunido una gran serie de panorámicas del rover que documentaban la vida de Spirit. Y dado que Spirit fue el mejor rover de Marte de todos los tiempos, fue fácil para mí desempeñar mi papel.

Una docena más o menos a la vez, grupo tras grupo de asistentes a la conferencia cogieron ansiosamente un visor Cardboard y se pusieron unos auriculares que les permitieron oírme por encima del alboroto. Y los conduje a través de la vida del Espíritu, como visto a través de sus propios ojos.

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