United Launch Alliance abre el telón en…

Vulcan volará inicialmente con una etapa superior Centaur. El movimiento permite a ULA comenzar la transición de su manifiesto de lanzamiento de Atlas V a Vulcan sin interrupciones. Eventualmente, el Centauro será reemplazado por ACES, la Etapa Evolucionada Criogénica Avanzada. ACES, que funciona con hidrógeno líquido y oxígeno líquido, utiliza «tanques de globo» estabilizados por presión para reducir el peso y aumentar la capacidad propulsora.

«Los llamamos tanques de globos porque son tan delgados y livianos que en la Tierra ni siquiera pueden soportar su propia masa», dijo Bruno. «Colapsarían sin propulsor o presión en ellos para mantener su forma».

ACES podría funcionar con entre uno y cuatro motores, dijo Bruno. Actualmente, ULA está analizando el RL-10 de Aerojet Rocketdyne, el BE-3 de Blue Origin o un motor construido por XCOR.

Una parte clave de ACES es el Sistema Integrado de Fluidos para Vehículos, que captura hidrógeno y oxígeno gaseosos que normalmente se ventilarían al espacio. ULA dijo que esto aumentará en gran medida la vida útil en órbita del escenario. «Lo que limita el rendimiento de los sistemas de etapas superiores en los vehículos de lanzamiento es el tiempo, el tiempo en el espacio», dijo Bruno.

El propulsor capturado se utilizará para volver a presurizar los tanques de combustible, generar energía eléctrica y proporcionar empuje para un sistema de control de actitud. ULA está promocionando la capacidad de su sistema de «elevación distribuida», en el que una etapa superior eleva la carga y el propulsor a la órbita terrestre baja, donde espera el lanzamiento de una nave espacial tripulada.

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