Una repetición de la audaz prueba del transbordador espacial…

el precedente

El 12 de abril de 1981, los astronautas John Young y Bob Crippen subieron a bordo del transbordador espacial Columbia y despegaron en un crucero de prueba de dos días. Más allá de una serie de pruebas de planeo, el transbordador nunca había volado.

Me puse en contacto con Crippen para preguntarle sobre la misión y obtener su perspectiva sobre los riesgos que implica volar astronautas en un vehículo nuevo. Se negó a ser entrevistado y dijo que prefería dejar que la NASA realizara primero su estudio de viabilidad. Sin embargo, me dijo que pensaba que volar SLS y Orion sin tripulación primero parecía «una buena idea».

Antes de Columbia, la NASA volaba sus cohetes sin personas primero por una razón muy simple: solían explotar mucho más.

Los dos primeros vuelos Mercury de Alan Shepard y Gus Grissom en 1961 fueron breves excursiones suborbitales sobre el propulsor Redstone del Ejército. Para el vuelo orbital de John Glenn, la NASA cambió al cohete Atlas, que es más poderoso. La primera vez que Glenn se presentó para ver un vuelo de prueba de Atlas, la misión terminó en un desastre poco después del despegue.

«Eso no fue un generador de confianza», Glenn dijo más tarde.

Cuando el transbordador voló, la NASA tenía un mejor historial y las simulaciones por computadora podían predecir con mayor precisión el rendimiento de un vehículo, dando a los ingenieros una mayor certeza de que todo saldría bien el día del lanzamiento.

Mike Neufeld, curador senior en el departamento de historia espacial del Museo Nacional del Aire y el Espacio Smithsonian, dijo que se decidió relativamente temprano en el ciclo de desarrollo del transbordador que un piloto tendría que estar en la cabina para volar el transbordador durante el aterrizaje. Y no faltaron los astronautas listos para intentarlo.

«La NASA eligió pilotos de prueba para Mercury, y poco después de que llegaron, dijeron: ‘Oye, no vamos a ser solo pasajeros en estas cosas'», me dijo. «Así que eso está realmente incrustado en la historia del programa de vuelos espaciales tripulados de EE. UU.».

Este fue un marcado contraste, dijo, con el programa espacial de la Unión Soviética.

«La primera clase de cosmonautas fueron estos jóvenes de 25 años que eran pilotos de jet ordinarios tomados de la Fuerza Aérea Soviética», dijo Neufeld. Las naves espaciales soviéticas estaban altamente automatizadas, y esta mentalidad se extendió hasta Buran, el legendario clon del transbordador soviético que solo realizó un único vuelo de prueba, uno automatizado.

Los astronautas de la NASA continúan desempeñando un papel importante en el desarrollo y las operaciones de su nave espacial. Pero desde los días del transbordador, la agencia ha regresado a sus raíces automatizadas. Orión puede volar sin tripulación; al igual que los próximos vehículos comerciales como Starliner de Boeing y Crew Dragon de SpaceX.

Tecnologías del patrimonio

Si la NASA pone una tripulación en la primera misión SLS, probablemente sería mucho más seguro que el vuelo de Columbia.

La mayoría de los componentes de SLS se derivan de lanzaderas. La etapa central es esencialmente un tanque de combustible externo del transbordador con cuatro motores principales del transbordador montados en la parte inferior. Los cuatro motores programados para el primer vuelo del SLS ya han transportado transbordadores al espacio. Los propulsores de cohetes sólidos de montaje lateral SLS son efectivamente propulsores de lanzadera con segmentos propulsores adicionales.

Orion ya ha volado una vez. En diciembre de 2014, un cohete Delta IV Heavy de United Launch Alliance hizo estallar una cápsula Orion a una altitud de 5.800 kilómetros, sometiéndola a un reingreso atmosférico de alta velocidad destinado a simular un retorno lunar. El módulo de servicio de construcción europea de Orion se basa en el Vehículo de Transferencia Automatizado, que es utilizado por la Agencia Espacial Europea para transportar carga a la Estación Espacial Internacional.

El mayor signo de interrogación puede ser la etapa superior del cohete.

El primer vuelo SLS utilizará una etapa superior Delta IV, la misma que se usó para el vuelo de prueba Orion de 2014, llamada Etapa de propulsión criogénica provisional, o ICPS.

El segundo vuelo de SLS, destinado a ser el primer vuelo tripulado, no antes de 2021, utilizará la etapa superior de exploración en construcción, o EUS.

Ambas etapas utilizan motores Aerojet Rocketdyne RL-10. Pero el ICPS solo tiene un motor; la USE tendrá cuatro.

Esto le presenta a la NASA una especie de paradoja: el ICPS ha volado; el EUS no lo ha hecho. Pero el ICPS nunca estuvo destinado a transportar humanos, mientras que el EUS se está construyendo teniendo en cuenta a los humanos desde el principio. Entonces, decidir qué configuración es más segura es difícil de juzgar. (En 2015, la NASA dijo que la ICPS podría ser calificado por humanos a un costo de $ 150 millones.)

Si algo sale mal durante el ascenso inicial a la órbita, Orion está equipado con una torre de escape tradicional que alejaría la cápsula del SLS. El transbordador espacial, por otro lado, se basó en un escenario arriesgado de aborto de regreso al sitio de lanzamiento que implicó deshacerse de los propulsores de cohetes sólidos y el tanque de combustible externo, dar la vuelta al transbordador y planear de regreso al Centro Espacial Kennedy.

«Hay un conjunto muy limitado de circunstancias en las que eso habría funcionado», dijo Neufeld. «Y obviamente, el orbitador tenía que permanecer intacto».

La NASA realmente consideró probar este modo de aborto en el primer vuelo de Columbia, antes de decidir finalmente que volar hasta la órbita era más seguro.

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