Un defensor del espacio en Capitol Hill: Planetary …

Tuve mucha suerte de volver de nuevo este verano. Esta vez, The Planetary Society había crecido una vez más con la incorporación de Matt Renninger. Jason me explicó que Matt iba a ser el Gerente Sénior de Relaciones Gubernamentales y que había sido miembro del personal en The Hill. Estuvo allí para brindarnos las conexiones y el conocimiento para tomar la investigación que hizo Jason y ponerla en uso para formar una política integral en el Congreso. A lo largo del verano llegué a conocer bien a Matt, y de él aprendería un conjunto de habilidades e información completamente diferente que nunca había considerado. Una semana después de conocer a Matt, fue lo suficientemente amable y confiado como para permitirme acceder a su calendario. Me dijo que podía asistir a cualquier cosa que viera y que todo lo que tenía que hacer era preguntar. No sabía qué esperar de su agenda, pero pronto descubrí que Matt era un hombre ocupado.

Justo antes de que yo llegara a Washington, The Planetary Society había publicado su libro blanco, Marte en retrógrado, y el equipo de defensa estaba en pleno apogeo para ponerlo en manos de cualquiera que quisiera escucharlo en Capitol Hill. Aceptando la oferta de Matt, le pedí asistir a cualquiera de las próximas doce reuniones que tuvo esa semana. Matt y yo nos conocimos temprano en la mañana afuera del edificio Rayburn Office, uno de los edificios de oficinas para los Representantes de la Cámara, en un típico día de verano en Washington, DC, caluroso y bochornoso. Fuimos a tres reuniones, consecutivamente. Al final de esas tres reuniones, estaba claro que Matt era un experto. Compartió las conclusiones del libro blanco con gracia, conocía cada edificio como la palma de su mano y se detuvo en numerosas ocasiones para hablar con antiguos colegas y amigos en casi todos los lugares a los que fuimos. La Sociedad Planetaria se había apuntado otro buen representante; eso era seguro. Me propuse ponerme bajo su protección y aprender todo lo que pudiera.

A lo largo del verano asistí a muchos más eventos y, mientras lo hacía, me empapé de los entresijos de la política espacial. Asistí a las audiencias presupuestarias de la Cámara, reuniones con oficinas en la Cámara y el Senado, almuerzos con personas inteligentes e interesantes aparentemente interminables, y trabajé en pequeños proyectos, continué la investigación del verano pasado y más. Cada día que pasé con Jason y Matt fue diferente e informativo, y a partir de ahí adquirí perspectiva. Empecé a comprender que tres cosas importaban cuando se trataba de lograr tus objetivos en Washington. La primera fue que es crucial para su presentación tener soluciones sensatas y holísticas para los problemas que está presentando. La segunda fue que importaba ser estratégico en cuanto a quién le presentas tu discurso y cuándo lo presentas. La tercera era que el camino hacia los corazones y las mentes de las personas que toman decisiones era a través del beneficio de sus electores. Nuestros representantes en el Congreso escuchan un poco más cuando un miembro de su distrito se acerca y les habla sobre los temas que más les importan. Eso me impactó y me hizo pensar, ¿en qué creo? ¿Cuándo volvería a tener una oportunidad como esta de hablar con quienes me representan?

Una tarde, a principios del verano, Jason y yo asistimos a la Audiencia presupuestaria del Subcomité de Espacio y Tecnología de la Cámara de Representantes con el administrador interino de la NASA, Robert Lightfoot, donde supe que la solicitud de presupuesto del presidente para el año fiscal 2018 incluía la desfinanciación de la Oficina de Educación de la NASA. La Oficina de Educación, entre otras cosas, alberga el Consorcio Nacional de Becas Espaciales y el Programa de Becas (NSGCFP). Para aquellos que no lo saben, el NSGCFP, según su sitio web, tiene el objetivo del proyecto de «financiar proyectos de educación, investigación y participación pública a través de una red nacional de consorcios de subvenciones espaciales con sede en universidades». Además, me habían otorgado las becas que necesitaba para hacer realidad mi pasantía en The Planetary Society estos dos últimos veranos. Me rompió el corazón escuchar que un programa que me había dado tanto estaba amenazado. Hablé con Matt y Jason sobre mis preocupaciones y lo que se podía hacer. La respuesta fue simple: vaya y dígaselo a sus representantes. Era una perspectiva desconcertante. A puertas de distancia, se estaban haciendo titulares nacionales. Los acuerdos de salud y presupuesto dominaron el ciclo de noticias. ¿Se escucharían realmente mis esfuerzos? Mantuve la idea en mente durante un par de semanas, sin saber qué hacer.

Fue entonces cuando tuvimos un gran avance en el libro blanco. Habíamos logrado obtener un nuevo comienzo para un satélite de telecomunicaciones de Marte en el proyecto de ley base de Asignaciones de Comercio, Justicia y Ciencia de la Cámara. No era algo seguro, pero fue un gran paso adelante. Fue un momento emocionante y lo celebramos al comenzar a trabajar en el Senado. Nunca hay tiempo para detenerse y darse palmaditas en la espalda en la capital de la nación. Me recordó una de mis citas favoritas, atribuida a muchos, pero cierta, no obstante: “Las decisiones las toman quienes se presentan”.

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