Súper despedida para Kepler, cazador de planetas: cielo y telescopio

Si alguna vez tienes la oportunidad de presenciar el lanzamiento de un satélite durante la noche, hazlo.

Lanzamiento de Kepler

Sesenta y dos minutos después de volar al espacio sobre este vehículo Delta II el 6 de marzo de 2009, el Kepler alcanzó su órbita asignada alrededor del Sol.

Carleton Bailie / United Launch Alliance.

Solo he visto uno, allá por 1978, pero la imagen de ese musculoso propulsor Atlas iluminando la oscuridad con una columna de llamas quedará grabada para siempre en mi mente.

Me estaba volviendo nostálgico anoche mientras veía el despegue televisado de la NASA nave espacial kepler. Justo a tiempo, a las 10:49 pm EST, el cohete Delta II de la misión quedó momentáneamente envuelto en una bola de fuego de su propia creación antes de ascender y rugir hacia el cielo negro. Estaba bellamente despejado sobre el sur de Florida. Las cámaras de rastreo mostraron fácilmente que los dos juegos de propulsores con correa del Delta se despegaban del cohete principal, con el combustible gastado. Incluso vi el apagado del motor de la primera etapa más allá del Atlántico.

Kepler no es la típica nave espacial, del tipo que gira cada hora y media aproximadamente en una órbita que abraza un planeta. En cambio, se ha convertido en un satélite solar, rezagado de la Tierra por unas 1.000 millas (1.600 km) por el momento y extendiéndolo a millones en los próximos meses. Los diseñadores del proyecto eligieron este enfoque de «perro persiguiendo la cola» para darle a la nave una vista prácticamente sin obstrucciones.

Kepler tampoco es una misión típica, no es que las «misiones típicas» carezcan de interés o de importancia. Es un cazador de planetas, puro y simple. Kepler monitoreará continuamente el brillo de las estrellas y seleccionará las que periódicamente se atenúan ligeramente, lo que indica que un mundo extraño está en camino. pasando por la cara de su estrella y bloqueando así una pequeña fracción de su luz.

Los objetivos celestes de Kepler

Los campos de visión de los 42 detectores de Kepler muestrean una rica área de la Vía Láctea donde los científicos de la misión esperan monitorear la luz de 100.000 estrellas a distancias de 3.000 años luz. Hacer clic aquí para ver una versión más grande.

NASA / carter roberts

En unos tres meses, una vez que los ingenieros hayan comprobado su electrónica y ajustado la configuración, el observatorio espacial más nuevo de la NASA se deslizará hacia el borde Cygnus-Lyra y luego simplemente mirará, mirará y mirará un poco más. El telescopio de Kepler, de 36 pulgadas (95 cm) de apertura, observará unas 100.000 estrellas en 42 campos detectores que suman un total de 105 grados cuadrados. Todo parece tan simple, sin embargo, de una forma u otra, esta misión ha estado en el tablero de dibujo de su campeón y científico principal, William Borucki (NASA-Ames Research Center), durante 17 años.

Escucharemos mucho más sobre y de Kepler en los próximos meses, ya que comienza a acumular una variedad de «Júpiter calientes» que orbitan cerca de sus estrellas madre y, Borucki espera, un puñado de mundos del tamaño de la Tierra en unos tres años. tiempo. Por ahora, disfruta esta repetición del lanzamiento, e imagínese estirando el cuello para verlo volar al espacio mientras los dedos de sus pies se retuercen en la cálida arena de la playa.

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