Spirit se aventura hacia el primer objetivo

Spirit se aventuró ayer, conduciendo casi 10 pies (unos 3 metros) hasta su primer objetivo: una roca del tamaño de una pelota de fútbol que los científicos han llamado Adirondack.

El equipo de vuelo de Mars Exploration Rover en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) enviará comandos a Spirit mañana temprano para examinar esa roca objetivo, anunció hoy el Gerente de Misión Mark Adler. El geólogo de campo del robot inspeccionará Adirondack con el generador de imágenes microscópicas, así como con el espectrómetro Mössbauer y el espectrómetro de rayos X de partículas alfa, los cuales revelan la composición de las rocas.

Adirondack ahora está a unos 30 centímetros (un pie) por delante de las ruedas delanteras.

Spirit salió con éxito del módulo de aterrizaje y llegó a la superficie marciana el jueves pasado y pasó dos soles y medio, o días marcianos, inspeccionando el área, a solo unos metros del módulo de aterrizaje, que ha sido rebautizado como Columbia Memorial Station.

Spirit está estudiando las rocas en Marte porque son, en esencia, cápsulas del tiempo geológico que contienen evidencia de las condiciones ambientales del pasado, señaló Dave Des Marais, miembro del equipo científico del rover del Centro de Investigación Ames de la NASA, en la rueda de prensa diaria este Mañana.

Para llegar a Adirondack, Spirit giró 40 grados en arcos cortos por un total de 3,1 pies (95 centímetros), luego giró en el lugar hacia la roca y condujo directamente en cuatro movimientos cortos: un total de 6,2 pies que suman 6,2 pies (1,9 metros). Si bien los movimientos cubrieron un lapso de 30 minutos, gran parte de ese tiempo estuvo sentada y tomando fotografías, con solo unos dos minutos dedicados a la conducción real.

«La unidad fue diseñada para dos propósitos, uno de los cuales era llegar a la roca [and the other] para probar cómo manejamos en esta nueva superficie», explicó Eddie Tunstel, ingeniero de movilidad del rover en JPL, a los periodistas en la rueda de prensa diaria. Determinar cosas tales como cuánto se deslizan las ruedas en el suelo marciano le dará confianza al equipo para campañas más ambiciosas en las próximas semanas y meses «Estos son los pequeños pasos que estamos tomando», dijo Tunstel.

Los científicos eligieron Adirondack como la primera roca objetivo de Spirit en lugar de otra roca a la que llamaron Sashimi. Aunque Sashimi, que habría sido un viaje más corto y directo, parece ser más polvoriento que Adirondack. Una capa de polvo podría dificultar los intentos de los científicos de obtener buenas observaciones de la superficie de la roca. Necesitan un objetivo lo más «limpio» posible para determinar qué cambios químicos y otras meteorizaciones podrían haber afectado a la roca.

Además, Sashimi tiene más hoyos que Adirondack, algo que lo convierte en un candidato más pobre para la herramienta de abrasión de rocas (RAT) del rover, que raspa la superficie de una roca para ver el interior. Al meterse dentro de una roca, los científicos pueden aprender sobre las condiciones ambientales presentes cuando se formó la roca por primera vez. Adirondack tiene una «superficie agradable y plana» muy adecuada para probar las herramientas del rover en su primera roca marciana, dijo Des Marais. «La hipótesis es que se trata de una roca volcánica, pero probaremos esa hipótesis», dijo.

En las próximas semanas y meses, Spirit buscará pistas en las rocas y el suelo para determinar si el ambiente anterior en el cráter Gusev fue alguna vez acuoso y posiblemente capaz de albergar vida.

Mientras tanto, el gemelo de Spirit, Opportunity, completó con éxito su primera maniobra de corrección de trayectoria (TCM) en cuatro meses el viernes pasado, ajustando su trayectoria de vuelo disparando sus propulsores en una secuencia cuidadosamente calculada. La maniobra comenzó con un encendido de 20 segundos en la dirección del eje de rotación, luego incluyó dos pulsos de 5 segundos perpendiculares a ese eje. «Estamos en camino a nuestra cita en las llanuras de Meridiani el próximo sábado con una nave espacial saludable», informó el gerente de la misión, Jim Erickson.

La maniobra, o TCM, fue diseñada para ponerlo en curso hacia el objetivo. Antes de los disparos de los propulsores, el Opportunity se dirigía a un aterrizaje a unas 239 millas (384 kilómetros) al oeste y al sur del sitio de aterrizaje previsto, dijo Christopher Potts, subjefe del equipo de navegación del MER.

El cronograma de Opportunity aún incluye dos posibles TCM más, este jueves 22 de enero y sábado 24 de enero, pero las maniobras solo se ordenarán si es necesario. En este momento, el Opportunity todavía está programado para aterrizar en Meridiani Planum, el lado opuesto del planeta desde Spirit, el sábado a las 9:05 p. m., PST a las 12:05 a. .

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