Reseñas de libros: Killing Pluto; Estrellas arriba;…

Si no sabe quién es Mike Brown, puede aprender mucho de su cuenta de Twitter: «plutoasesino.» Él es el astrónomo de Caltech que co-descubrió Eris, cuya existencia precipitó la nueva definición de la palabra «planeta» de la IAU para excluir a Plutón. Es de esperar que Mike esté triste o incluso resentido por la nueva definición, porque cualquier definición de planeta eso excluye a Plutón también significa que Mike no llega a figurar entre los augustos descubridores de planetas. Pero, como aprenderá leyendo Cómo maté a Plutón y por qué se lo merecía, las memorias muy personales de Mike sobre el descubrimiento de posibles planetas y la política de la astronomía, no es la forma de duelo de Mike. En cambio, parece tener un placer perverso en ser el «asesino» de Plutón o, al menos, en bromear con las personas que se toman la degradación demasiado en serio. Detrás de las bromas, sin embargo, se toma muy en serio su concepto de lo que constituye el sistema solar, grande y pequeño.

Mike es un escritor realmente excelente. Sus palabras y oraciones son simples y directas. Sus historias y explicaciones se eligen cuidadosamente para avanzar siempre en su narrativa en desarrollo y los puntos subyacentes que está tratando de hacer, lo que hace que el libro sea una lectura rápida. Su explicación de cómo él y sus colaboradores Chad Trujillo y David Rabinowitz lograron sus descubrimientos es conceptualmente clara, ahorrando detalles técnicos. Y tiene un don para contar pequeñas anécdotas que ilustran hábilmente las formas a veces extrañas en que la gente hace astronomía. Mi favorito de estos llegó al principio del libro, cuando describió cómo los astrónomos solían emplear el catálogo de Sondeo del Cielo del Observatorio Palomar para orientar sus poderosos telescopios en el cielo, tomando una Polaroid (!) de una placa fotográfica de una biblioteca y llevándola a lo largo de su recorrido de observación: «Siempre habría un momento en la noche en que tres o cuatro astrónomos estarían entrecerrando los ojos en una pequeña pantalla llena de estrellas, sosteniendo una pequeña foto Polaroid llena de estrellas, y volteando la imagen de lado y boca abajo hasta que alguien exclamó: ‘¡Ah, ja! Esta estrella está aquí, y ese pequeño triángulo de estrellas está aquí y estamos en el lugar correcto'».

La primera mitad del libro detalla los descubrimientos de Mike: cómo llegó a ser un cazador de planetas y las personas que conoció y con las que trabajó en el camino, incluida y especialmente su esposa Diane. La segunda mitad del libro trata sobre dos polémicas, el debate del planeta y la de quién descubrió a Haumea, el equipo de Mike Brown o un equipo español dirigido por José-Luis Ortiz, ambas desarrollándose mientras Mike se convertía en padre primerizo. . Cubrí el lío de Haumea extensamente cuando sucedió y no aprendí nada nuevo de esta parte del libro, que reimprime el material que Mike ya había publicado en su sitio web profesional sobre Haumea y también en un blog personal sobre su pequeña hija Lilah. El final del libro se dirige directamente a las personas que todavía están unidas a Plutón como planeta, y expone su caso de por qué no lo está.

Este es un libro que recomendaría a las personas interesadas en la ciencia pero que prefieren las historias a las lecciones y que están interesadas en el lado humano de la ciencia. Puede ser problemático cuando los científicos escriben tanto de sí mismos en historias de descubrimiento como lo ha hecho Mike con Cómo maté a Plutón. Mike, al menos, hace un buen trabajo al retratarse a sí mismo y a otros científicos como subjetivos y humanos en lugar de hacer afirmaciones de objetividad y desapasionamiento al estilo de Vulcano. En última instancia, Mike no termina siendo el héroe (ni siquiera el villano) de su propio libro. El verdadero héroe de este libro es su esposa Diane Binney Brown, quien soporta, en diferentes momentos, el olvido, el doloroso sentido del humor, las ridículas horas de trabajo de Mike, los largos viajes fuera de casa y otros pecados de un nerd, obsesivo y científico productivo. Bien por ti, Mike, por darle parte del reconocimiento que claramente se merece.

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