Recién lanzado: La década de la ciencia planetaria…

Acaba de levantarse el embargo sobre el Consejo Nacional de Investigación «Visiones y viajes para la ciencia planetaria en la década de 2013 a 2022 (PDF)» que establece prioridades para las cuales se deben emprender misiones planetarias en los próximos diez años.

En este momento, puedo garantizar que el aire está chisporroteando en las salas de reuniones de la Conferencia de Ciencias Planetarias y Lunares en Houston, Texas, donde se acaba de presentar este informe a los científicos e ingenieros que llevan a cabo la exploración de otros mundos. Su futuro laboral estará determinado por el documento.

La NASA recurre a las encuestas decadales de la NRC para proporcionar una lista priorizada de misiones científicas en esfuerzos como Astronomía y Astrofísica, Ciencias de la Tierra, Física Solar y Espacial y Ciencias Planetarias. El NRC se basa en la comunidad de científicos que trabajan en la disciplina para establecer prioridades para los próximos 10 años. Las misiones que recomiendan son las que con mayor probabilidad se llevarán a cabo, si el Congreso y la Administración de los Estados Unidos proporcionan el dinero.

Y ahí radica el problema: el comité basó sus recomendaciones en el presupuesto del año fiscal 2011, que aún no ha sido aprobado por el Congreso. La propuesta de presupuesto de 2012 y la llamada proyección de gastos de años posteriores le darán a la NASA mucho menos dinero de lo que supuso el comité.

Antes de considerar lo que podría suceder o no, echemos un vistazo a lo que recomendó la encuesta decadal, en base a una copia previa a la publicación que aún podría editarse. Tenga en cuenta que el análisis del comité indicó que las principales misiones emblemáticas, MAX-C y el Orbitador Júpiter Europa, tendrían que ser «reducidas» o reducidas en ambiciones y costos, antes de que puedan considerarse posibles.

El Programa Recomendado puede llevarse a cabo asumiendo un aumento de presupuesto suficiente para permitir un nuevo comienzo para JEO. Incluye los siguientes elementos (sin ningún orden en particular):

Programa Discovery financiado al nivel actual ajustado por inflación;
Mars Trace Gas Orbiter realizado conjuntamente con la ESA;
Misiones Nuevas Fronteras 4 y 5;
MAX-C (de alcance de $ 2.5 mil millones);
Júpiter Europa Orbiter (descoped);
Sonda y orbitador de Urano

El Programa de Costo Restringido se puede llevar a cabo asumiendo el presupuesto planetario de la NASA actualmente proyectado. Incluye los siguientes elementos (sin ningún orden en particular):

Programa Discovery financiado al nivel actual ajustado por inflación;
Mars Trace Gas Orbiter realizado conjuntamente con la ESA;
Misión Nuevas Fronteras 4 y 5;
MAX-C (de alcance de $ 2.5 mil millones);
Sonda y orbitador de Urano

(Si no está al día con los acrónimos y los nombres de los programas de la NASA, New Frontiers son misiones de clase media que costarían hasta $ 1 mil millones (en dólares del año fiscal 2015); las misiones más pequeñas en la clase Discovery tienen un tope de alrededor de $ 500 millones y, al ser menos costosa, no necesita ser clasificada por la encuesta decenal JEO = Europa Jupiter Orbiter, MAX-C = Mars Astrobiology Explorer-Cacher = Retorno de muestra de Marte.)

Entonces, ¿qué piensa la Sociedad Planetaria de esto? Aquí está la declaración de la Sociedad publicada hoy:

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