¿Qué está pasando con la ciencia planetaria…

Algo importante está sucediendo en el mundo de la ciencia planetaria. Afectará directamente a casi todos los científicos que trabajan hoy en día, pero finalmente afectará a todos los partidarios de la exploración planetaria a través de su influencia a largo plazo en la comunidad científica.

Aquí están pasando dos cosas:

Entonces, ¿por qué es esto un gran problema para los no científicos? Bueno, la reestructuración en sí no es necesariamente mala por sus méritos (aunque muchos científicos están molestos por el proceso secreto que la creó). Pero el n.° 2, saltarse un año de subvenciones, hará que a varios científicos les resulte más difícil pagar sus facturas, lo que tal vez lleve a que haya menos científicos. Menos científicos harán menos ciencia, conducirán a una pérdida de conocimiento institucional y desperdiciarán años de capacitación e inversión por parte de la nación.

La mayoría de los científicos no trabajan directamente para la NASA. No son empleados federales, piense en ellos más como contratistas. Tienden a estar asociados con universidades o instituciones de investigación que solo soportan una parte de su salario. Casi todos los científicos tienen que encontrar formas de compensar su salario restante al mismo tiempo que pagan a los estudiantes graduados y compran equipos para su investigación. Los científicos planetarios dependen del programa de subvenciones de la NASA para apoyar todas estas actividades, ninguna otra parte del gobierno apoya esto. Esto generalmente recibe el nombre convincente de «Investigación y análisis» o «R&A» para abreviar.

Si conoce a científicos (o sigue a algunos en Twitter), notará que algunas veces al año comenzarán a distraerse bastante. Comenzarán a verse demacrados, tal vez tengan grandes bolsas debajo de los ojos, desarrollen líneas de estrés o simplemente desaparezcan de la vista por un tiempo. Cuando se les pregunte, dirán algo vago acerca de trabajar en una «propuesta». Este es el momento de escribir subvenciones. Los científicos propondrán estudiar una pregunta particular (o un conjunto de preguntas) sobre el sistema solar a un programa de subvenciones particular en la NASA. La competencia es feroz; la tasa a la que se seleccionan las propuestas para la financiación es de alrededor del 10%, aproximadamente la misma probabilidad de ser aceptado en una universidad competitiva.

Los científicos pasan por este proceso varias veces al año, según la cantidad de fondos que necesiten. Esto tiende a ser un problema mayor para los científicos al principio de sus carreras y los científicos de «dinero blando», llamados así debido a su falta de financiación dura (es decir, garantizada). Si bien la mayoría de las subvenciones duran alrededor de tres años, muy pocas cubren el salario completo de un científico. Necesitan varias subvenciones simultáneas para mantenerse a sí mismos y a su investigación.

Una disminución de estas subvenciones tendrá un impacto desproporcionado en la próxima generación de científicos planetarios. Los científicos principiantes se encuentran en una posición muy vulnerable. La mayoría no tiene trabajos docentes. A los que aún no se les ha otorgado la tenencia. Recién están comenzando sus carreras de investigación y muchos tienen salarios pagados por subvenciones obtenidas por científicos más establecidos. Los representantes de la NASA detrás de esta reorganización declararon que los científicos pueden solicitar a sus fuentes de subvenciones más dinero para ayudarlos a cubrir este «año sabático». Pero si eres un científico joven, es posible que aún no tengas ninguna fuente de subvenciones. Estás sólo en esto.

Mark Sykes, el director del Instituto de Ciencias Planetarias (que depende de un presupuesto saludable de R&A para sus operaciones), hizo un cálculo aproximado de que la demora de la subvención podría liberar casi $60 millones en 2015. Esto, noté, es aproximadamente cuánto costos para operar el orbitador Cassini en Saturno, una misión que parece estar al borde de la terminación anticipada. ¿Es este el costo de continuar con Cassini por otro año?

Nadie en la NASA está discutiendo el próximo presupuesto, los detalles sobre el año fiscal 2015 están embargados hasta la próxima primavera. Simplemente no sabemos exactamente cuán malo (o, optimistamente, bueno) será el presupuesto para la exploración planetaria el próximo año. Todos los signos actualmente sugieren que los recortes continuarán. Como dijo el oficial del programa R&A de ciencia planetaria de la NASA, Jonathan Rall, durante un reciente ayuntamiento con la comunidad científica, «este va a ser un duro despertar y una dura realidad».

Para todos los detalles, puede descargue las diapositivas que detallan los cambios exactos en los programas de subvenciones para la División de Ciencias Planetarias de la NASA [pdf] o ver el página de descripción general de preguntas frecuentes, presentaciones e informes.

Por supuesto, si el programa de Ciencias Planetarias de la NASA recibiera nuestro nivel recomendado de 1500 millones de dólares al año (su promedio histórico), los científicos no se enfrentarían a este problema. Puede escribir a sus funcionarios electos ahora mismo para ayudar.

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