Protección planetaria: Cómo explorar Marte y…

Es un momento emocionante para buscar vida en otros mundos. Desde el rover Perseverance de la NASA en Marte hasta la misión Europa Clipper de la agencia en Júpiter, una variedad de misiones de exploración espacial actuales y futuras nos acercarán a comprender si hay vida más allá de la Tierra.

Pero las cosas que hacen de estos mundos lugares tan fascinantes hacen necesario que andemos con cuidado. A lo largo de la historia, los humanos han devastado ecosistemas en el acto de exploración, tanto accidental como intencionalmente.

Explorar responsablemente otros mundos es el ámbito de un campo llamado protección planetaria. Si bien puede parecer que su objetivo es protegernos de los extraterrestres, la protección planetaria significa proteger otros mundos de los microbios terrestres y contener posibles microbios que las misiones de retorno de muestras podrían traer de regreso a la Tierra.

La protección planetaria es un ejercicio de evaluación de riesgos y compensaciones. A medida que aprendemos más sobre otros mundos, nuestras reglas sobre cómo explorarlos deben evolucionar. Queremos ser responsables sin hacer que los requisitos sean tan onerosos y costosos que no podamos explorar en absoluto.

La Sociedad Planetaria apoya la exploración planetaria responsable, tal como se establece en nuestra política espacial y principios de promoción. Entonces, ¿qué significa explorar otros mundos de manera responsable?

Cómo esterilizar una nave espacial

Nuestros cuerpos albergan ecosistemas completos de microbios que se escapan de nosotros a través de la piel, los fluidos corporales y la respiración, y son extraordinariamente difíciles de contener. Algunos de estos microbios son extremadamente abundantes y pueden sobrevivir a los viajes a través del espacio interplanetario.

Desde el advenimiento de la exploración espacial, los científicos han reflexionado sobre lo que podría suceder si los microbios de la Tierra viajaran en una nave espacial a otro mundo. Si bien muchos bichos terrestres morirían rápidamente en la superficie de Marte, algunos podrían sobrevivir en otros lugares, como bolsas de agua líquida debajo de la superficie. Allí, podrían prosperar y arrasar con cualquier vida marciana existente.

Incluso si Marte actualmente no tiene vida, dejar que nuestros microbios corran desenfrenados allí podría complicar la búsqueda de vida marciana, aunque el ADN y la secuenciación de genes probablemente podría determinar los orígenes de un microbio.

¿La solución? Antes de que una nave espacial viaje a un destino como Marte, lo esterilizamos para eliminar los contaminantes vivos de la Tierra. Algunos componentes se hornean a altas temperaturas, mientras que otros componentes se limpian con peróxido de hidrógeno u óxido de etileno.

Pero, ¿qué tan estéril debe ser una nave espacial? ¿Y qué pasa con los humanos, que no pueden esterilizarse antes del lanzamiento?

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