Presupuesto 2016: Gran Documento de Política y Mucho…

Para futuros planes de misiones planetarias, la verdadera noticia no está en el presupuesto propuesto para el año fiscal 2016 (negocios según lo planeado con la adición de comenzar a trabajar formalmente en la misión Europa) sino en los presupuestos proyectados de 2017 a 2020. Estos presupuestos proyectados establecen la visión de la hoja de ruta de la NASA para futuras misiones.

Para desarrollar una misión, los gerentes de la NASA deben realizar un seguimiento tanto del presupuesto del año actual (dólares que realmente pueden gastar) como de los presupuestos proyectados. No pueden emprender una nueva misión futura si no se proyecta financiación para apoyarla. Si bien el presupuesto de cada año en curso es aprobado por el Congreso, los presupuestos proyectados son establecidos solo por funcionarios en lo más profundo de la oficina de presupuesto del presidente. Fue la falta de fondos futuros proyectados para la misión Europa en los presupuestos proyectados anteriores, por ejemplo, lo que impidió que la NASA se comprometiera con esta misión a pesar de que el Congreso agregó repetidamente fondos significativos que podrían gastarse cada año.

Las proyecciones presupuestarias del año fiscal 2016 agregan un flujo continuo de financiamiento para la misión Europa al tiempo que agregan financiamiento para los programas de misión Discovery y New Frontiers.

Si bien el presupuesto del año fiscal 2016 le da a la misión Europa su nuevo comienzo, la rampa de financiación hasta 2020 es lenta. El documento del presupuesto no dice nada sobre cuándo se lanzaría la misión o su costo total esperado. (Sin embargo, he oído que la NASA llegó a la conclusión de que una misión de 1.000 millones de dólares en el sótano de la ganga no cumpliría con los objetivos científicos). Basado en la rampa lenta (incluso si el Congreso la aumenta un poco como espero), parece probable que el lanzamiento ocurra en mediados de la década de 2020. Para desarrollar una misión que se espera que cueste alrededor de $ 2 mil millones según los conceptos de la misión, se necesitan presupuestos anuales de varios cientos de millones de dólares. Este aumento del presupuesto no ocurriría hasta después de 2020. Si la misión final se lanza en los cohetes SLS que la NASA está desarrollando actualmente, el tiempo de vuelo a Europa sería de aproximadamente dos años frente a los seis años y medio si se lanzara en un cohete comercial. Si bien el SLS parece ser la opción obvia, este es un sistema costoso que aún tiene que completar el desarrollo y demostrar su valía mientras existen los lanzadores comerciales en la actualidad.

Si la rampa de la misión Europa proyectada es lenta, los presupuestos proyectados para las misiones Discovery de bajo costo de la NASA muestran aumentos saludables. Durante la última década, los presupuestos de la NASA solo le permitieron seleccionar nuevas misiones Discovery cada cinco años. Según los presupuestos proyectados, se podrían seleccionar nuevas misiones cada dos o tres años, recreando el vigoroso programa Discovery que existió en la década de 1990 y principios de la de 2000. Los gerentes de la NASA actualmente están realizando una competencia para seleccionar la decimotercera misión Discovery. Los documentos presupuestarios establecen que la próxima selección comenzaría en el año fiscal 2017. (Los científicos pueden proponer misiones Discovery para estudiar cualquier objeto del sistema solar excepto el sol y la Tierra, que están cubiertos en otros programas de la NASA).

El programa New Frontiers de costo medio también recibiría más fondos bajo los presupuestos proyectados. Si bien el documento presupuestario del año pasado no preveía la selección de nuevas misiones en sus presupuestos proyectados, el documento de este año establece que la selección comenzaría en 2016. Sin embargo, dada la lentitud en los presupuestos proyectados, parece probable que la misión seleccionada se lance en 2022 o posterior. (Los científicos solo pueden proponer misiones de Nuevas Fronteras de una lista preseleccionada de misiones de alta prioridad desarrollada por la última Encuesta Decadal que actualmente incluye: Retorno de muestra de la superficie del cometa, Retorno de muestra de la cuenca Aitken del Polo Sur Lunar, Sonda de Saturno, Tour de asteroides troyanos y Rendezvous , y Venus In-situ Explorer.)

Para volver al panorama general, esta es la primera propuesta de presupuesto para el programa planetario de la NASA que me ha entusiasmado en mucho tiempo. Aborda todas las misiones y programas prioritarios identificados por la comunidad científica en el último Decadal Survey. Existe la preocupación persistente de que la ejecución de este programa requerirá el apoyo continuo de los funcionarios de presupuesto del presidente y del Congreso durante la próxima década. El presupuesto del año fiscal 2016, una vez que el Congreso corrija esos pequeños recortes propuestos, es una visión audaz de lo que creo que será una década emocionante que conducirá al lanzamiento de varias misiones planetarias nuevas.

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