Practicando las operaciones del rover Mars 2020, en…

4 de febrero de 2019: Según los informes, a mi bisabuela Schneider le gustaba decir que «un nacimiento, una muerte y un matrimonio siempre suceden juntos». Después de años de planificación, todos los componentes del rover Mars 2020 estaban a punto de completarse, y pronto el rover «nacería» y estaría listo para estirar las piernas en una sala limpia en la Tierra. Pero en el cráter Endeavour en Marte, a 5000 km del cráter Jezero, donde el rover Mars 2020 aterrizaría en dos años, no habíamos tenido noticias de nuestro viejo colega robótico Opportunity desde junio, cuando una tormenta de polvo bloqueó el sol y robó la vida. energía de sus paneles solares. La retirada de la tormenta dejó una gruesa capa de polvo que ni siquiera las confiables ráfagas de viento de Marte pudieron eliminar a tiempo para salvar al rover. Después de una misión de 15 años que se suponía que duraría 90 días, parecía más probable que su servicio finalmente hubiera llegado a su fin. Pero teníamos un nuevo rover que preparar. Y como parte de la planificación que condujo al lanzamiento en julio de 2020, el personal de operaciones de la misión había comenzado el largo proceso de unir al equipo científico en una unidad cohesiva, capaz de operar el rover de manera eficiente y con miras a capturar tantas muestras como sea posible del planeta rojo para su eventual regreso a la Tierra.

Un nacimiento. Una muerte. Un matrimonio. Apuesto a que la abuela Schneider nunca pensó que su vieja sabiduría se aplicaría alguna vez a Marte.

Meses de preparativos por parte del personal de operaciones de la misión Mars 2020 culminarían con la primera práctica de hoy “sol” (día marciano) como parte de un ejercicio denominado Rover Operations Activities for Science Team Training (ROASTT). En esta prueba, un equipo de científicos e ingenieros se escondió en un lugar no revelado en el suroeste del desierto y comenzó a tomar fotografías y otros datos desde una plataforma móvil que simulaba la vista proporcionada por un rover. Simultáneamente, un equipo de científicos estacionados en todo el mundo se reuniría de forma remota por teléfono y enlaces de video por computadora para simular casi dos semanas de actividades del rover, ejercitando todo el software y las herramientas de comunicación necesarias para operar la nave espacial de forma remota. Muchos de nosotros teníamos experiencia con el funcionamiento del rover Curiosity del Laboratorio de Ciencias de Marte (MSL), actualmente explorando la base en Mt. Sharp en el cráter Gale. Algunos también tenían experiencia con las misiones Mars Exploration Rover (MER): Opportunity y su gemelo Spirit, que había perdido su batalla contra los elementos marcianos en 2011. Otros comenzaron sus carreras con Mars Pathfinder en 1997 y su pequeño y valiente rover Sojourner. . Algunos fornidos barbas grises se remontan a las misiones vikingas de finales de la década de 1970.

Otros de nosotros habíamos experimentado este tipo de pruebas en preparación para las misiones MER y MSL. En 1999, la NASA patrocinó una simulación del rover de Marte en Silver Lake, California, con un prototipo de rover robótico llamado Marsokhod. En 2001, se realizó un experimento de campo similar con un rover llamado FIDO para practicar lo que se convertiría en las misiones del rover MER. Había estado en ambos lados del experimento: a veces estaba en el campo actuando como un rover y tomando datos solicitados por un equipo remoto a cientos de millas de distancia. A veces me sentaba cómodamente en habitaciones con aire acondicionado, analizando los datos que llegaban a diario, interpretando lo que significaban y ayudando a determinar qué debería hacer el “rover” al día siguiente. El objetivo siempre fue probar las habilidades de los equipos tanto en el sitio como fuera del sitio para maximizar el rendimiento científico de un rover operado de forma remota. Sin embargo, como cualquier buen viaje de campo, el objetivo secundario era conocer a sus colegas, su equipo, y la mejor manera de combinar conjuntos de experiencia mientras navega por el terreno y el rover.

Entonces, ¿qué sabíamos sobre el área en la que se realizaría el ROASTT? Nos habían mostrado la ubicación del “rover” en imágenes orbitales y el camino previsto hacia diferentes puntos de interés en el accidentado terreno desértico. Se nos mostró el «enlace descendente» de datos de «Sol 99» que reveló un canal estrecho con escombros y pequeños adoquines en las ruedas del rover, flanqueado por conglomerados de rocas y tierra que forman las orillas de un canal aparentemente erosionado en el terreno. En la distancia, se sabía que los afloramientos de roca en capas e inclinados eran el objetivo de un recorrido de 30 metros de largo que ocurriría en Sol 100. Una parte del equipo se dedicó al aspecto de «Implementación de la campaña» (CI): descubrir qué estrategias y prioridades deberían dictar cómo y dónde el rover debería llevar a cabo su actividad de exploración y descubrimiento. Habían formulado un plan para el Sol 101, el primer día real de la prueba. Estaba desempeñando el papel de «líder de ciencia táctica» (TSL), encargado de organizar a los miembros del equipo responsable de elaborar un plan de actividad móvil para el sol que cumpliera con los objetivos generales que nos entregó el equipo de CI.

A las 07:07 a. m. en el Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena, California, donde se encontraba el centro principal de operaciones de la misión, los ingenieros entregaron el contenido del enlace descendente Sol 100 al equipo. Tenía el lujo de vivir en Maryland, donde la hora de lanzamiento correspondiente a las 10:07 a. m. era un poco más manejable. Desde el primer vistazo a las imágenes, era evidente que el viaje en Sol 100 había sido un éxito y estábamos a menos de 10 m del «Waypoint 2», una región identificada desde la órbita que proporcionaría acceso a la posición más alta en el área donde se pensaba que los afloramientos de roca expuestos en capas contenían minerales de arcilla y carbonato de interés para el equipo científico, ¡y objetivos principales para el muestreo!

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