Postales de Plutón | La Sociedad Planetaria

12 de marzo de 2014…

Retrocedamos un poco.

El segundo lunes por la mañana de cada mes, tenemos la reunión de planificación del encuentro con Plutón. El tema de hoy fue la nueva carga 15174.

¿Qué es una carga 15174? Bueno, una carga es una lista de instrucciones enviadas a la nave espacial, que le dice qué hacer durante un período de días. La nave espacial puede contener dos cargas en su memoria a la vez. Llamamos a esta carga 15174 porque sus instrucciones comienzan el 23 de junio de 2015 o el día 174 del ’15. Usar el día del año en lugar de un mes/día es muy común en el lenguaje de las naves espaciales, y no es casualidad que el primer resultado del «calendario del día del año» en Google sea una página de la NASA. Esta carga particular abarca el tiempo desde 21 días antes del encuentro hasta 11 días antes del encuentro.

¿Y por qué la carga 15174 es tan especial que ha sido el favorito de la discusión en nuestra PIMR, PEP, PIER y el resto de la sopa de letras de la reunión? Hemos cambiado de opinión sobre lo que debería estar pasando durante ese tiempo. Específicamente, hemos agregado dos oportunidades más para ajustar nuestra trayectoria en el acercamiento de Plutón y una oportunidad de último minuto para buscar peligros en el sistema de Plutón. También decidimos tomar algunas imágenes de navegación usando MVIC (el generador de imágenes de cuatro colores que es parte del instrumento Ralph). MVIC no es el mejor instrumento para navegar: las imágenes de LORRI tienen un tamaño de archivo más pequeño Y una mejor resolución, pero es nuestra copia de seguridad si LORRI se rompe. No esperamos que LORRI fracase, pero tener un plan de contingencia es una gran cosa. En general, estas mejoras ayudarán a que nuestra misión tenga más probabilidades de éxito, de muchas maneras cruciales. Una parte de mí se pregunta por qué no se cargaron al principio, pero ciertamente vale la pena agregarlos ahora.

Sin embargo, tenemos una cantidad limitada de combustible, tiempo para descargar, espacio en los discos duros y tiempo para que la nave espacial haga cosas, y ya está bastante lleno. Para hacer estas observaciones, hubo que cortar otras observaciones. Algunos científicos van a trabajar con datos de un solo instrumento, por lo que también es importante asegurarse de que la ciencia de nadie se reduzca de manera desproporcionada. El equipo de New Horizons se lleva bastante bien, así que afortunadamente hubo muy poco derramamiento de sangre cuando se propusieron los recortes. Eso no significa que no haya sido necesaria una gran cantidad de trabajo y creatividad para descubrir qué cortar para agregar las nuevas observaciones.

Y una vez que se decide qué se queda y qué se va, ENTONCES se puede reescribir la secuencia de instrucciones para la carga de la nave espacial, lo que en sí mismo es una ardua tarea. La escritura de esta nueva secuencia ha estado en marcha durante un tiempo y debería estar terminada para el final de la semana. Luego aprenderemos cuánto más combustible requerirán los cambios.

La gran preocupación es que la nueva carga no solo usará más combustible que la versión anterior, sino MUCHO más (MVIC consume mucho combustible). Nuestro nivel de combustible es muy importante, porque el combustible limita qué objetos del cinturón de Kuiper podemos visitar después del encuentro con Plutón, y no es como si pudiéramos llenarlo en Plutón. Sabremos en un día más o menos cuál será la nueva estimación de combustible. 100 gramos de combustible pueden cambiar la velocidad de la nave espacial en medio metro por segundo, pero sin un objetivo actual del cinturón de Kuiper, ayudará a ampliar nuestro alcance cada metro que podamos. Pero ahora mismo ese número es un misterio, al menos para la carga de 15174.

En la reunión decidimos tres cosas:

1. Si el costo de la nueva secuencia de carga 15174 es más de 100 gramos de combustible, tendremos que tener una reunión especial para repensar la carga. De lo contrario, está bien.

2. Probablemente podríamos recuperar el combustible con algunas cargas de aproximación aún no escritas que ocurrirán a principios de 2015, y deberíamos tener en mente el consumo de combustible cuando escribamos el plan. Entonces tendremos mucha más libertad de programación, a diferencia de tres semanas antes de Plutón.

3. Necesitamos programar la reunión para revisar oficialmente todo el consumo de combustible y los recuentos de propulsores previos al encuentro, y ver si hay cosas evidentes que arreglar.

Mientras tanto, New Horizons viaja hacia adelante en hibernación, felizmente inconsciente de toda nuestra charla aquí en la Tierra.

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