Plutón en la víspera de la exploración por New…

Asistí a la conferencia todo el día de hoy. La mañana comenzó con varias presentaciones sobre el ambiente de polvo en Plutón. Gran parte de este trabajo estuvo motivado por la preocupación sobre el peligro que el polvo podría representar para New Horizons y, en general, el estudio ha disipado las preocupaciones del equipo. Desde un punto de vista científico, la pregunta más interesante es: ¿Plutón tiene anillos? Las simulaciones de lo que sucede con el polvo que surge de los impactos en los pequeños satélites de Plutón sugieren que podría, pero que el polvo no sobreviviría en el sistema por mucho tiempo antes de ser arrastrado por Plutón o Caronte. Varias personas informaron sobre intentos de detectar anillos en Plutón, ya sea mediante imágenes directas o mediante ocultaciones estelares, ninguno de los cuales logró detectar nada. Pero eso no elimina la posibilidad de que existan anillos. Mi impresión es que la cuestión de si Plutón tiene anillos no se resolverá hasta que obtengamos imágenes retrospectivas de New Horizons después del sobrevuelo. Con esa geometría, los anillos tenues y polvorientos dispersarán la luz hacia New Horizons y deberían ser detectables si se ordena a New Horizons que observe los puntos correctos a lo largo de las órbitas de las pequeñas lunas.

Las charlas sobre el polvo fueron seguidas por charlas sobre las composiciones de las superficies de Plutón y Caronte. El punto de partida de este conjunto de presentaciones, encabezado por Dale Cruikshank, es que los dos mundos son muy diferentes. Aunque Plutón debe tener una cantidad sustancial de hielo de agua en su interior, no hay evidencia de hielo de agua en su superficie. En cambio, vemos mucho hielo de metano y nitrógeno; parte del metano se disuelve en nitrógeno cristalino transparente. También hay monóxido de carbono. Caronte es totalmente diferente. Su superficie está hecha de hielo de agua e hidrato de amoníaco.

Por analogía con Tritón, debería haber cianuro de hidrógeno y dióxido de carbono en Plutón, pero aún no se ha detectado ninguno. Hubo desconcierto grupal sobre la no detección de dióxido de carbono en la superficie de Plutón: la irradiación de monóxido de carbono debería producir dióxido de carbono. Hubo debate sobre lo que New Horizons realmente podrá agregar a la discusión de la composición de la superficie, porque lo que realmente se necesita para llegar a los compuestos posibles más interesantes aún no detectados en Plutón, es decir, hidrocarburos más pesados, es el infrarrojo medio. espectrometría New Horizons no puede hacer eso; el telescopio espacial James Webb debería poder hacerlo. Pero Alan Stern expresó la expectativa de que la heterogeneidad de la superficie de Plutón significará concentraciones locales de diferentes materiales, y si cosas como el cianuro de hidrógeno están lo suficientemente concentrados localmente, los datos espectrales de New Horizons podrán detectarlos e identificarlos.

Will Grundy hizo una genial presentación mostrando cómo la abundancia de hielo de monóxido de carbono y nitrógeno en Plutón varía con la longitud, pero varían juntos: los dos hielos, dijo, son totalmente miscibles. La abundancia de hielo de metano también varía con la longitud, pero su pico está a 90 grados de longitud del pico en los otros dos hielos. También mostró que ha habido una disminución en la abundancia de monóxido de carbono y nitrógeno con el tiempo (o al menos en la fuerza de sus absorciones espectrales), y que la disminución se está acelerando con el tiempo. ¡La superficie de Plutón es dinámica y New Horizons debería ver superficies que han cambiado recientemente!

Marc Buie abrió la sesión de la tarde con una revisión de la ciencia de Caronte, dedicando los primeros cinco minutos de su charla a quejarse del tiempo que llevó convencer a Brian Marsden del Minor Planet Center de que Caronte realmente existía. Habló mucho sobre las observaciones de eventos mutuos realizadas entre 1985 y 1990 (fue entonces cuando el plano orbital Plutón-Caronte se vio de canto desde la Tierra, por lo que los dos transitaron y se eclipsaron alternativamente). Argumentó que estos conjuntos de datos siguen siendo la restricción más fuerte que tenemos sobre el diámetro de Plutón, y que el diámetro de Plutón derivado de estas observaciones de eventos mutuos es sistemáticamente más pequeño que el derivado de las ocultaciones estelares, que dependen de cómo se modela la atmósfera de Plutón. Las imágenes de alta resolución y las ocultaciones de radio de New Horizons resolverán la cuestión de su diámetro de una vez por todas, ¡gracias a Dios!

Una de las cosas más sorprendentes de la presentación de Marc fue una comparación del espectro de reflectancia infrarroja de Caronte con el de la luna Tetis de Saturno. (Los dos también son similares en tamaño). Esto es muy extraño porque los dos se encuentran en entornos radicalmente diferentes; El color de Tethys, por ejemplo, se ve afectado por la forma en que el campo magnético de Saturno interactúa con las partículas del anillo E. Al igual que la no detección de dióxido de carbono en Plutón, este encuentro causó gran perplejidad entre los asistentes a la reunión.

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