New Horizons se prepara para el encuentro con el 2014…

Cronología de New Horizons para 2018…

La nave espacial se despierta el 4 de junio. Durante los dos días posteriores, la nave espacial estará despierta pero mantendrá los propulsores en silencio, ya que transmite una señal a la Tierra con fines de seguimiento. El seguimiento de naves espaciales de alta resolución les dirá a los navegantes cómo la radiación de su fuente de energía nuclear ha afectado su trayectoria, información que se vuelve a conectar a las predicciones de navegación para mejorar la precisión. Durante los siguientes dos días, se conectarán, verificarán y activarán la siguiente secuencia de comandos de la nave espacial. Luego volverán a las operaciones de crucero, centrándose en el enlace descendente. La nave espacial seguirá girando, lo que les permite usar ambos transmisores para descargar datos (como expliqué en esta publicación de blog).

El 13 de agosto, New Horizons cambiará al modo estabilizado de 3 ejes, que es un poco más caro en términos de combustible y reduce la velocidad del enlace descendente, pero permite que la nave espacial apunte para recopilar datos ópticos y realizar maniobras de cohetes, entre otras cosas. Permanecerán en modo de 3 ejes hasta después del sobrevuelo, volviendo al modo de giro el 9 de enero para comenzar a descargar datos.

La «Fase de Aproximación» comienza el 16 de agosto y se extiende hasta el 24 de diciembre, de 138 a 7 días antes del encuentro. Los objetivos principales de la fase de aproximación serán la navegación óptica (medir la posición de MU69 contra las estrellas de fondo), buscar peligros, medir la curva de luz de MU69 para determinar su tasa de rotación, buscar satélites y continuar con las observaciones distantes de otros objetos del cinturón de Kuiper. El primer intento de obtener una imagen de MU69 será alrededor del 21 de agosto, pero es probable que el punto aún no sea visible para LORRI. Si es visible, será solo por la nueva capacidad de exposición de 30 segundos. Pero el investigador principal, Alan Stern, advirtió a las personas que mantengan las expectativas extremadamente bajas para este intento de observación.

La campaña de navegación óptica comienza en serio a mediados de septiembre. Realizarán imágenes de larga exposición para buscar el objetivo oscuro y ver cómo se mueve contra las estrellas de fondo. Deberían comenzar a detectarlo en septiembre, pero durante la mayor parte del acercamiento, su posición no parecerá cambiar mucho con respecto a las estrellas de fondo porque vuelan casi directamente hacia él. El equipo de navegación tendrá que trabajar muy rápido para determinar si la posición detectada de MU69 requiere una actualización de la trayectoria de New Horizons para acercarla a la prevista. Hay cuatro oportunidades planificadas para las correcciones de trayectoria destinadas a afinar la ruta más allá de MU69 (3 de octubre con un respaldo el 23 de octubre y 20 de noviembre con un respaldo el 2 de diciembre).

Luego hay un conjunto final de oportunidades de maniobra diseñadas para elegir la altitud de sobrevuelo para el encuentro. Al igual que en Plutón, parte del esfuerzo de observación de la aproximación consistirá en buscar posibles peligros: anillos de polvo y lunas demasiado pequeñas para detectarlas desde la Tierra. El equipo de New Horizons está adelantando dos posibles secuencias para los días que rodean el encuentro. La principal diferencia entre los dos es una altitud de encuentro diferente: 3500 o 10,000 kilómetros. Con la altitud de sobrevuelo más cercana, pueden lograr observaciones de mejor resolución. Pero si existe un peligro o incluso un peligro potencial que reduciría la probabilidad prevista de supervivencia del sobrevuelo de New Horizons a menos del 99%, aprovecharán una oportunidad de maniobra final para cambiar la trayectoria a la más distante. A diferencia de Plutón, el retorno científico del sobrevuelo más lejano es casi tan bueno como el más cercano, porque 10.000 kilómetros todavía es bastante cerca.

(Tengo muchas más cosas sobre los peligros del polvo en MU69, ¡pero las guardaré para una publicación futura porque esto ya se está haciendo demasiado largo! Si no he publicado sobre «órbitas de girasol» para cuando comiencen a tomar navegación óptica fotos en septiembre, pregúntame por ellas!)

La fase «Core» comienza una semana antes del encuentro y dura hasta 2 días después. Al acercarse, New Horizons tomará y descargará imágenes de navegación óptica hasta el último par de días antes del encuentro. Casi todos los datos científicos de MU69 se tomarán en las 48 horas alrededor de la aproximación más cercana, en una fase que llaman «Núcleo interno».

Aquí hay una buena tabla de resumen que John Spencer usó para ilustrar el tipo de calidad de datos que podemos esperar del sobrevuelo de MU69. ¡No está mal!

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