Los investigadores utilizaron el telescopio espacial James Webb para observar los hielos interestelares primordiales

Un equipo internacional que incluye al Instituto de Investigación del Suroeste, la Universidad de Leiden y la NASA utilizó observaciones del Telescopio Espacial James Webb (JWST) para lograr la vista más oscura jamás vista de una densa nube interestelar. Estas observaciones han revelado la composición de un cofre del tesoro virtual de hielos del universo primitivo, proporcionando nuevos conocimientos sobre los procesos químicos de uno de los lugares más fríos y oscuros del universo, así como sobre los orígenes de las moléculas que forman las atmósferas planetarias.

«El JWST nos permitió estudiar los hielos que existen en los granos de polvo dentro de las regiones más oscuras de las nubes moleculares interestelares», dijo la científica investigadora de SwRI, la Dra. Danna Qasim, coautora del estudio publicado en Naturaleza Astronomía. «Las nubes son tan densas que estos hielos han estado mayormente protegidos de la fuerte radiación de las estrellas cercanas, por lo que son bastante prístinos. Estos son los primeros hielos que se forman y también contienen elementos biogénicos, que son importantes para la vida».

El JWST de la NASA tiene un espejo de 6,5 metros de ancho que proporciona una resolución espacial y una sensibilidad notables, optimizado para la luz infrarroja. Como resultado, el telescopio ha podido captar imágenes de las nubes más densas y oscuras del universo por primera vez.

«Estas observaciones brindan nuevos conocimientos sobre los procesos químicos en uno de los lugares más fríos y oscuros del universo para comprender mejor los orígenes moleculares de los discos protoplanetarios, las atmósferas planetarias y otros objetos del Sistema Solar», dijo Qasim.

La mayoría de los hielos interestelares contienen cantidades muy pequeñas de elementos como oxígeno y azufre. Qasim y sus coautores buscan comprender la falta de azufre en los hielos interestelares.

«Los hielos que observamos solo contienen el 1% del azufre que esperamos. El 99% de ese azufre está encerrado en otro lugar, y necesitamos averiguar dónde para comprender cómo se incorporará eventualmente el azufre en los planetas que puede albergar vida», explicó Qasim.

En el estudio, Qasim y sus colegas proponen que el azufre puede estar encerrado en minerales reactivos como el sulfuro de hierro, que puede reaccionar con los hielos para formar los hielos que contienen azufre observados.

«El sulfuro de hierro es un mineral altamente reactivo que se ha detectado en los discos de acreción de estrellas jóvenes y en muestras de cometas. También es el mineral de sulfuro más común en las rocas lunares», dijo Qasim. «Si el azufre está encerrado en estos minerales, eso podría explicar la baja cantidad de azufre en los hielos interestelares, lo que tiene implicaciones sobre dónde se almacena el azufre en nuestro Sistema Solar. Por ejemplo, la atmósfera de Venus tiene moléculas que contienen azufre, en que el azufre podría haber venido parcialmente de minerales heredados interestelares».

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