Lo que veo en las primeras imágenes de alta resolución de Dawn…

Los hay grandes y pequeños. Hay el triplete distintivo del cráter «Muñeco de nieve» al principio del video, y los extraños cráteres con rayas negras tanto al principio como al final. Al reproducirlo de nuevo para mirar los cráteres, noto las huellas sutiles de los cráteres antiguos que han sido desgastados casi hasta el olvido por los cráteres nuevos. Parece ser una superficie bastante saturada. «Saturado» puede significar muchas cosas diferentes, pero en este contexto se refiere a una superficie planetaria que tiene tantos cráteres que, en promedio, cada vez que se forma un nuevo cráter, se destruye uno más antiguo; estas son llanuras con cráteres de cuatro mil millones de años.

… Excepto que eso no es cierto en todas partes. Vuelva a reproducir el video y observe el hemisferio sur.

[I think I should pause here to talk a bit about Vesta’s geography. Vesta is not spherical. Roughly speaking, it’s a flattened sphere; it’s about 570 kilometers across its equator, give or take a few percent, but only 470 kilometers across pole-to-pole. You don’t even really need to ask where its pole is; for largish bodies in the solar system, the two fattest axes wind up on the equator, while the shortest axis is the rotation axis. Any other orientation will get tugged upon by the gravity of Sun and Jupiter and, with the help of forces of internal friction that tend to dissipate energy, will eventually wind up with the shortest axis being the spin axis. Conveniently, there’s a great big peak marking Vesta’s south pole, and grooves lining up pretty much parallel to its equator. Orienting myself on Vesta is going to be pretty easy, maybe even easier than orienting myself on Iapetus.]

De todos modos, volviendo al video: mira el hemisferio sur. Reproduciendo el video varias veces, creo que puedo ver áreas de «llanuras» que parecen no estar marcadas por cráteres. Jugándolo de nuevo, no puedo convencerme de que puedo ver cráteres que sean tan grandes como los cráteres del «muñeco de nieve». Estas dos cosas juntas, cráteres más pequeños y menos cráteres, significan una superficie más joven. Esto es, por supuesto, lo que esperaba, porque las simulaciones del sistema solar han llevado a la gente a la conclusión de que el gigantesco impacto que dejó a Vesta con un pico enorme en su polo sur y dispersó los meteoritos de eucrita, diogenita y howardita por todo el sistema solar ocurrió aproximadamente hace mil millones de años. Eso puede parecer que fue hace mucho tiempo, pero a medida que avanzan los eventos del sistema solar, es relativamente reciente.

Al mismo tiempo, no estoy totalmente convencido de que mi impresión de un menor número de cráteres más pequeños en el hemisferio sur refleje realmente la realidad. El hemisferio sur también está iluminado más directamente por el Sol que el hemisferio norte. Mire un par de cráteres del hemisferio norte en el video a medida que giran hacia la luz solar más directa, y verá que los cráteres son mucho más difíciles de detectar una vez que el Sol los ilumina más directamente. Aquí hay algunos sellos postales de cráteres en Vesta:

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