Lo que MAVEN aprendió y lo que hará a continuación

Nuestros análisis para usar estos resultados para cuantificar la pérdida integrada a lo largo del tiempo aún están en curso. Sin embargo, muestran que la pérdida en el espacio fue un factor importante, si no LA mayor, proceso por el cual la atmósfera y el clima cambiaron a través del tiempo. En ese sentido, las interacciones con el viento solar fueron un importante impulsor del cambio climático y de la «habitabilidad» de Marte (al menos por microbios, en la superficie).

Todo continúa funcionando nominalmente en la nave espacial, y ahora estamos metidos en la planificación de nuestra misión extendida. Para este otoño, habremos observado durante un año completo de Marte (casi dos años terrestres). Hemos estado observando los cambios inducidos por el cambio de estaciones y podemos determinar una tasa de pérdida «promedio anual». Pero la tasa de pérdida depende de las entradas solares, que varían con el ciclo solar característico de once años. Al observar durante otros dos años, veremos cómo el Sol se mueve hacia el «mínimo solar» y obtendremos una mejor idea de cómo cambian las cosas con las condiciones solares cambiantes. Al observar durante otros dos años, también podemos ver un segundo año de Marte. Marte es bien conocido por tener una variabilidad significativa de un año a otro en sus ciclos atmosféricos de polvo, agua y dióxido de carbono, y podremos ver cómo se traducen en variabilidad en la atmósfera superior y en la tasa de escape. Continuar con nuestras observaciones actuales nos ayudará a comprender si las observaciones y los resultados hasta la fecha son representativos del comportamiento en la época actual o si pueden representar un comportamiento atípico.

Además, iniciaremos nuevas observaciones diseñadas específicamente para aumentar y mejorar nuestro rendimiento científico. Estas nuevas observaciones incluyen:

(i) Mediciones de la velocidad del viento en la atmósfera superior, utilizando el espectrómetro de masas. Estos nunca antes se habían hecho de forma regular y nos ayudarán a definir la circulación y la dinámica de la atmósfera superior, que es un factor de control tan importante para impulsar el escape al espacio.

(ii) Salida de iones fríos. Hemos visto fuertes indicaciones de que los iones se están perdiendo con una velocidad justo por encima de la velocidad de escape de Marte, unos 5 km/s, además de la pérdida de iones más energéticos. Estos iones no muy energéticos o fríos no se han mapeado antes, pero podrían ser un componente importante del escape total. Hemos diseñado secuencias de observación para observar específicamente este flujo de salida.

(iii) Mediciones de radio-ocultación. Hemos estado midiendo la abundancia de electrones que controla el comportamiento de la ionosfera y aumentaremos esto con observaciones de radio periódicas que proporcionen información complementaria. Estos se realizan utilizando las transmisiones de radio entre la Tierra y la nave espacial, cuando la nave espacial pasa detrás de Marte visto desde la Tierra y las señales de radio pasan a través de la ionosfera.

(iv) Mediciones de alta resolución del óxido nítrico atmosférico. El óxido nítrico es un fuerte indicador de la circulación atmosférica y del acoplamiento entre la atmósfera superior e inferior marciana. Hemos demostrado, y ahora implementaremos, imágenes de alta resolución que nos ayudarán a comprender este acoplamiento.

(v) Mapeo magnético de alta resolución. Aprovecharemos el período de la órbita de MAVEN pasando por una «conmensurabilidad» con el período de rotación del planeta a medida que el arrastre lo ralentiza; MAVEN completará 16 órbitas cada 3 días de Marte. Esto nos permitirá realizar observaciones repetitivas del comportamiento del campo magnético con una geometría casi constante. Podremos hacer mapas de alta resolución espacial del campo magnético que complementarán los mapas anteriores del magnetismo remanente de la corteza y que también nos ayudarán a comprender la interacción del viento solar magnetizado con estas regiones de la corteza magnetizadas.

Junto con nuestras mediciones de mapeo en curso, estas nuevas observaciones deberían brindarnos un conjunto de datos tremendamente emocionante que nos ayudará a comprender la atmósfera superior, la ionosfera y la magnetosfera de Marte y cómo se comportan. También continuaremos coordinándonos con la misión Mars Express, que realiza algunas mediciones similares pero en una ubicación diferente; con los datos de ambas naves espaciales podemos separar el comportamiento variable en el tiempo del comportamiento espacialmente variable, algo que no es posible únicamente con una sola nave espacial.

Además de esto, hay un aspecto de la ciencia que es extremadamente difícil de predecir. No creemos que hayamos observado todos los tipos de comportamiento que pueden ocurrir en las interacciones entre el Sol y Marte. ¡Al continuar observando, esperamos ver cosas que aún no hemos visto, y continuar sorprendiéndonos e iluminándonos!

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