Little Scope hace grandes hallazgos: cielo y telescopio

Los científicos que utilizan el diminuto telescopio KELT North han descubierto dos planetas extrasolares, uno de los cuales es diferente a todo lo que se ha visto hasta ahora. El hallazgo proporciona a los investigadores materia prima para estudiar exoplanetas, pero también demuestra que, a veces, los pequeños aún pueden ganar en grande.

Funcionarios del Observatorio Europeo Austral anunciaron a principios de la semana pasada que avanzar en la construcción del Telescopio Europeo Extremadamente Grande (E-ELT), un visor monstruoso con un espejo primario de 39,3 metros (129 pies). El instrumento se une a las filas de otros telescopios terrestres con nombres creativos, como el Very Large Telescope, el Giant Magellan Telescope y el Obscenely Colossal Telescope (divulgación completa: uno de estos podría estar inventado).

KELT-North busca candidatos a exoplanetas en el cielo del norte. El alcance recientemente hizo algunos grandes hallazgos a pesar de su pequeña estatura. Click para una vista más grande.

Pimienta de Josué

Pero los grandes alcances no hacen todos los descubrimientos. Científicos de la Universidad Estatal de Ohio desafiaron la tendencia la semana pasada cuando anunciaron haber visto dos exoplanetas usando el diminutivo Telescopio extremadamente pequeño de kilogrado (KELT Norte) en el sur de Arizona. (Su gemelo, KELT Surestá en Sudáfrica.)

Astrónomo Pimienta de Josué (Universidad de Vanderbilt) construyó KELT North como parte de su tesis doctoral mientras estaba en el estado de Ohio. El alcance tiene una lente tan poderosa como una cámara digital de alta gama, dice el actual estudiante de doctorado de OSU, Thomas Beatty, miembro del equipo detrás del hallazgo planetario. el telescopio, cuya construcción costó menos de $ 75,000, realiza estudios automatizados de campo amplio del cielo del norte. Admite un campo de visión cuadrado de 26° a través de un objetivo estándar de 80 mm f/1,9 y una cámara CCD. El telescopio en sí «casi podría caber en una caja de zapatos» y solo alcanza la altura del pecho cuando está sentado en su montura, dice Beatty.

Por diminutos que sean, los planetas que encontró son todo lo contrario. El más típico de los dos, KELT-2A b, gira alrededor de la estrella principal del binario HD 42176 en la constelación de Auriga, a unos 417 años luz de distancia. Es un tercio más grande que Júpiter y orbita cada 4,1 días.

En estos días, descubrir tales «Júpiteres calientes» no es nada especial. Pero solo se han encontrado unos pocos alrededor de estrellas relativamente brillantes, de magnitud 8,8 en este caso. El miembro del equipo de KELT Scott Gaudi (estado de Ohio) dice que KELT-2A es lo suficientemente brillante como para brillar claramente a través de la atmósfera del planeta, lo que permite a los científicos realizar observaciones directas de la envoltura de nubes del exoplaneta. Estas observaciones proporcionarán datos valiosos para los científicos que estudian las atmósferas y los interiores de los Júpiteres calientes.

La ilustración de este artista de KELT-1b muestra la enana marrón superdensa en su órbita de 29 horas alrededor de la estrella anfitriona. El objeto recién descubierto no se parece a nada que los astrónomos hayan visto antes.

Universidad de Vanderbilt / Julie Turner

El segundo descubrimiento del equipo KELT «restablece el listón de lo raro», dice Gaudí. KELT-1 b está a 850 años luz de la Tierra, en la constelación de Andrómeda. Es un poco más grande que Júpiter pero 27 veces más masivo, una bola superdensa de hidrógeno metálico a solo 2 millones de millas de su estrella y recorriendo su órbita «anual» en solo 29 horas.

KELT-1 b es bombardeado con 6000 veces la radiación estelar que la Tierra recibe del Sol, lo que resulta en temperaturas superficiales probablemente superiores a 4000 °F (2200 °C), seis veces más calientes que en el lado soleado de Mercurio. El planeta también está «inflado» más allá del tamaño que predicen los modelos informáticos.

Su composición califica a KELT-1 b como una enana marrón, comúnmente conocida como «estrella fallida». Las enanas marrones carecen de la masa de hidrógeno necesaria para sostener la fusión nuclear; simplemente se están enfriando después de un colapso gravitacional inicial. Este objeto es «diferente a todo lo que hemos visto», dice Gaudí. KELT-1 b es tan masivo y está en una órbita tan estrecha que ha obligado gravitacionalmente a la estrella anfitriona a girar al mismo ritmo que su movimiento orbital. Como se indica en OSU presione soltar, en unos pocos miles de millones de años, la estrella de KELT-1 b se expandirá y se tragará todo el planeta. KELT-1 b tiene el potencial de «abrir una nueva vía de investigación que compara las enanas marrones ‘normales’ y los Júpiter calientes», agrega Beatty.

El equipo de OSU verificó su hallazgo con la ayuda de científicos de Harvard, Swarthmore, la Universidad de Louisville y el Observatorio de Las Cumbres en California, así como con fotometría adicional de los aficionados Bruce Gary y Mark Manner. El equipo anunció sus resultados la semana pasada en la reunión de la Sociedad Astronómica Estadounidense en Anchorage, Alaska.

Deja un comentario