La NASA comienza la cuenta regresiva para la llegada del Spirit el…

Spirit, el primero de los dos geólogos robóticos de la NASA en camino al Planeta rojo, tiene «excelente» salud, informaron científicos de la NASA y el JPL en una conferencia de prensa en el JPL esta tarde, y la cuenta regresiva para aterrizar en el Planeta Rojo ha terminado. comenzado

Después de un viaje de unos 300 millones de millas en los últimos siete meses, el Spirit está programado para aterrizar a tiempo a las 8:35 p. m., hora estándar del Pacífico (PST). [4:35 a.m. Greenwich Mean Time (GMT)] en un área en el cráter Gusev, descrita en la conferencia de prensa de esta mañana como “la distancia de Pasadena a Malibu, California”, unas 50 millas.

Aproximadamente a las 7:04 p. m., hora estándar del Pacífico (PST), el Spirit girará para girar su escudo térmico hacia adelante para la aproximación final. Cuando llegue a la atmósfera marciana alrededor de las 8:30 p. m., hora estándar del Pacífico, aparecerá, desde Marte, como un meteoro brillante cruzando el cielo.

“Es el paso más arriesgado del proceso y el que preocupa a todos”, dijo el director del proyecto MER, Pete Theisinger, a la multitud de reporteros reunidos en el auditorio Von Karman del JPL y a los incontables miles que sintonizaban desde lugares distantes a través de Internet. Sin embargo, el equipo de MER no anticipa eventos adversos y, en general, confía en los eventos de esta noche.

Si todo sale según lo planeado, el Spirit entrará en la atmósfera marciana, la etapa de crucero se desprenderá, el paracaídas se abrirá, el escudo térmico se desprenderá y la nave espacial acelerará como una bala giratoria, hasta que sus cohetes se disparen para disminuya la velocidad de 180 mph a 0. La brida se cortará antes de que toque el suelo y las bolsas de aire protectoras se desplegarán para suavizar su aterrizaje. Luego, Spirit golpeará el suelo, rebotando tan alto como un edificio de cuatro pisos, y continuará rebotando, con suerte, hasta 30 veces, antes de detenerse.

“Este rover se ha desempeñado muy bien durante el crucero, la nave espacial se ha desempeñado bien”, dijo Mark Adler, gerente de la misión MER para crucero, entrada, descenso y aterrizaje. “Tuvimos una pequeña tormenta solar que capeamos con éxito y ahora estamos en camino de ingresar a ED&L. Nuestro crucero ha terminado ahora con el TCM 4 [the fourth trajectory correction maneuver]. completamos [that] Maniobra de corrección de trayectoria el viernes pasado. . . una maniobra muy pequeña para dar un pequeño empujón a la nave espacial para que llegue unos 13 segundos más tarde”. Esa maniobra fue tan exitosa, dijo, que acaban de cancelar otras dos maniobras planificadas: las maniobras de corrección de trayectoria 5 y 6.

El equipo ha establecido los parámetros de EDL, continuó Adler. “Tuvimos que ajustar los parámetros de EDL ayer para compensar una tormenta de polvo que vimos al otro lado del planeta”. Esa tormenta, dijo, podría “cambiar un poco la densidad sobre el sitio de Gusev”, incluso si no hubiera polvo sobre Gusev. Básicamente, dijo, la tormenta ha estado calentando la atmósfera y haciéndola más delgada sobre Gusev, por lo que el equipo decidió ajustar los parámetros para desplegar el paracaídas de aterrizaje un poco más alto.

Aparte de eso, básicamente todo ha estado funcionando según el libro y todos los sistemas están funcionando según lo diseñado. “Tenemos buena actitud, buenos paneles solares de crucero de potencia y buenas comunicaciones a 120 sus por segundo y la nave espacial está en modo EDL”, dijo Adler. “Está preparado para ejecutar el software EDL cuando se encuentra con la atmósfera y también está preparado para encender unidades de medición de inercia y generadores de gas para prepararse para el evento de entrada. Así que la nave espacial está lista”.

Sin embargo, sigue existiendo cierta preocupación por las ráfagas de viento. “La realidad es que no sabemos qué viento habrá en el momento en que aterricemos”, admitió Adler. Por lo tanto, ellos y el software están preparados para realizar las correcciones de trayectoria adicionales necesarias.

Marte es, como han dicho muchos científicos y funcionarios de la NASA, un entorno hostil, donde fallan casi 2 de cada 3 intentos de misión. A pesar de la dureza y los rigores de la entrada, el descenso y el aterrizaje, “este es un vehículo diseñado para [withstand] esto”, dijo Rob Manning, gerente de desarrollo de diseño de entrada, descenso y aterrizaje. “Pensamos en esto como un entorno hostil desde la perspectiva humana. . . pero esto es lo que este vehículo está diseñado para hacer, como un atleta preparado para actuar en los Juegos Olímpicos. Este vehículo quiere hacer esto. Desde una perspectiva humana, es muy aterrador, lo diseñamos para que no sea aterrador. Es emocionante. No hay duda de que es emocionante, pero es algo en lo que tenemos mucha confianza en que hemos hecho todo lo posible para que las cosas salgan bien”.

El módulo de aterrizaje podría sobrevivir incluso si una de sus bolsas de aire protectoras se rompe, porque el diseño presenta muchas «capas» de protección, agregó Manning. Entonces, incluso si una bolsa de aire se rompe, al igual que un chaleco antibalas, está diseñada para resistir mejor de lo que uno podría pensar inicialmente. Al mismo tiempo, este módulo de aterrizaje está diseñado para manejar 50 Gs en el impacto, según Manning. Pathfinder vio 18-19 Gs de carga de impacto.]»Es fácil construir robots que hagan esto y lo hicimos».

La secuencia EDL a menudo se ha llamado «seis minutos del infierno». Pero, señaló Adler: «No es la entrada lo que te atrapa, es la parada repentina al final». En este momento, aunque los niveles de confianza son altos, se cruzan los dedos para que el aterrizaje no sea tan repentino, sino rebotante y ligero.

Aunque Ed Weiler, administrador asociado de ciencia espacial en la sede de la NASA, a menudo ha reiterado en las últimas semanas que él y otros llaman a Marte el «planeta de la muerte» y que «todo depende de Marte ahora», el Equipo de Exploración de Marte en JPL está exudando confianza sobre el aterrizaje esta noche. “Creo que hoy es un gran día para aterrizar en Marte”, dijo Adler a los periodistas esta mañana.

Tanto el director del proyecto MER, Pete Theisinger, como Steve Squyres, de la Universidad de Cornell, el investigador principal del paquete científico a bordo de Spirit y Opportunity, estuvieron de acuerdo. “En esta etapa del juego, cómo te sientes realmente se reduce a lo que crees”, dijo Squyres a The Planetary Society anteriormente. “Creo en nuestros rovers y creo en nuestro equipo. El equipo que construyó estos vehículos es el mejor que he visto ensamblar en JPL y tengo fe en estos vehículos”.

Theisinger agregó: “Tengo confianza. Hay dos cosas que te pueden atrapar: las cosas que sabes; las cosas que no sabes. Entendemos las cosas que sabemos y entendemos cuáles son los riesgos con el medio ambiente y las rocas y todo eso. No hay nada en el fondo de mi mente que diga: ‘Oh, debería haber hecho esto o aquello’. Son las incógnitas las que te preocupan, así que yo también estoy ansiosa. Aquí está mi analogía: tenemos un equipo muy fuerte y debemos ganar este juego y en el papel es fácil. Pero tenemos que jugar el juego. Estaremos ansiosos hasta que lo hagamos y descubramos cómo va. Ahí es donde estamos”.

Si todo sale según lo planeado, las primeras imágenes de Spirit podrían llegar a las 11:30 p. m. de esta noche.

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