La misión Kepler alcanza los 3.500 candidatos: cielo y telescopio

El equipo de Kepler ha publicado su análisis de los primeros tres años de observaciones de la misión. El recorrido incluye 10 exoplanetas del tamaño de la Tierra (y probablemente rocosos) en las zonas habitables de sus estrellas, y las estadísticas muestran que esos planetas son comunes.

Kepler ahora puede presumir oficialmente de haber encontrado más de 3.500 candidatos a planetas extrasolares. El anuncio se produjo esta semana cuando el equipo de Kepler publicó su análisis de los datos de los primeros tres años de observación, agregando el tercer año a los datos de los años uno y dos (publicados anteriormente).

Según este nuevo análisis, los investigadores estiman que alrededor del 70% de las estrellas albergan al menos un planeta, lo que hace que los planetas sean una ocurrencia cósmica común. Ahora hay 1.750 candidatos que son del tamaño de la súper Tierra o más pequeños, y 1.788 son del tamaño de Neptuno o más grandes. Se confirma que solo 167 de los 3538 candidatos son planetas, pero Kepler tiene un buen historial: la gran mayoría de estos son probablemente reales.

En los primeros tres años de datos de Kepler, se han nombrado más de 3500 candidatos a exoplanetas. Desde la actualización de enero, el número de candidatos aumentó en un 29 por ciento, ahora con un total de 3.538. El mayor aumento del 78 por ciento fue para la categoría del tamaño de la Tierra.

NASA

Esta plétora de información se encuentra en un archivo público utilizado no solo por el equipo de Kepler sino también por otros que buscan planetas, como el programa de crowdsourcing. Cazadores de planetas. Desde 2009 hasta su fatídico fracaso a principios de este año, la nave reunió información de observación de 150.000 estrellas, produciendo más de 21 millones de curvas de luz, los gráficos que muestran cómo cambia el brillo de una estrella con el tiempo. Estas curvas de luz revelan las caídas periódicas causadas por un planeta en tránsito.

Desde sus inicios, la variedad de descubrimientos de Kepler (tanto confirmados como no confirmados) ha sido asombrosa. Algunos exoplanetas no tienen equivalente en nuestro propio sistema solar. Kepler ha encontrado un mundo con la densidad de la espuma de poliestireno, mundos más grandes que Júpiter y mundos alrededor de estrellas binarias. Incluso hay un mundo con un tamaño a la par de Mercurio que parece evaporarse. Estos planetas distantes tienen períodos orbitales que van desde unas pocas horas hasta muchos años.

El nuevo análisis agrega 838 candidatos planetarios al catálogo existente de Kepler. Dos docenas de estos nuevos candidatos orbitan en la supuesta zona habitable de su estrella madre, definida por simplicidad como la región del espacio donde hay la cantidad adecuada de luz estelar para crear temperaturas amigables en un planeta similar a la Tierra. De ellos, 10 son menos del doble del tamaño de la Tierra y posiblemente de composición rocosa. Con estas adiciones, ahora tenemos un total de 674 candidatos del tamaño de la Tierra.

El nuevo trabajo arroja un aumento del 78 % de los candidatos a planetas del tamaño de la Tierra en comparación con el lanzamiento del equipo. de este pasado enero, que solo utilizó observaciones de los dos primeros años. Dado el conjunto de datos más grande, los investigadores estiman que una de cada cinco estrellas similares al Sol alberga al menos un planeta rocoso que orbita en su zona habitable. Esa proporción es aproximadamente la misma que algunos astrónomos han calculado para la prevalencia de planetas rocosos en órbitas más pequeñas que la de Mercurio, así como la prevalencia de planetas rocosos alrededor de estrellas pequeñas y frías llamadas METRO enanos

representación de Kepler

Representación de un artista del telescopio espacial Kepler. Después de más de cuatro años de búsqueda de exoplanetas en tránsito y acumulando alrededor de 3500 candidatos planetarios (con más por venir), sus operaciones previstas han llegado a su fin.

NASA

Cuando comenzó Kepler, detectaba principalmente gigantes gaseosos en órbitas estrechas alrededor de sus estrellas, simplemente porque esos planetas son más fáciles de encontrar. La razón del reciente aumento de candidatos del tamaño de la Tierra se debe no solo a tener más observaciones disponibles, sino también a los refinamientos en la investigación y el análisis de los investigadores; en otras palabras, los investigadores están mejorando en la detección de planetas del tamaño de la Tierra. Por esta razón, el equipo postula que el cuarto año final de datos (que aún está sin explorar) será el más importante en la búsqueda de pequeños exoplanetas.

Mientras que Kepler finalizó su fructífera búsqueda de planetas en mayo de 2013, cuando una segunda de las cuatro ruedas de reacción del telescopio fracasó para siempre, todos esperamos que no se pierda. El equipo está redactando planes para una nueva misión llamada K2, que reutilizaría el telescopio espacial a pesar de sus defectos para continuar la búsqueda de exoplanetas.

Dado que el problema es de precisión y estabilización, el plan es apuntar el telescopio a la eclíptica, el plano dibujado por la órbita de la Tierra. En esta posición, la presión de la radiación solar actuará como una tercera rueda virtual, equilibrando las dos ruedas de reacción restantes para permitir una precisión de puntería que (el equipo espera) estará a la par con la que tenía Kepler en su estado de pleno funcionamiento. K2 buscaría planetas alrededor de estrellas enanas más pequeñas y más frías y en una variedad de entornos estelares que no estaban en la vista anterior de Kepler, como cúmulos estelares y viveros. El equipo presentará su propuesta en los próximos meses.

Deja un comentario