Informe del 2011 New Horizons Science…

En los últimos años, LORRI, la cámara de alta resolución de New Horizons, ha estado realizando observaciones desde su posición ventajosa única en el sistema solar exterior. Obtuvo curvas de luz de Plutón, Urano, Neptuno, Tritón y Makemake, y los datos para construir curvas de luz se obtuvieron para varios otros objetos del cinturón de Kuiper. RALPH y MVIC, otras cámaras a bordo de New Horizons, también han estado estudiando a Urano y Neptuno. ALICE, que estudia la luz ultravioleta, está realizando observaciones del medio interplanetario, y los instrumentos de campos y partículas ahora se utilizan incluso durante la hibernación, con sus datos almacenados para el enlace descendente después del despertar. El factor limitante en la ciencia de cruceros es el hecho de que New Horizons no puede transmitir datos tan rápido como solía hacerlo debido a su creciente distancia del Sol. En la actualidad, la tasa de datos se ha reducido a 3 kilobits por segundo.

La planificación del sobrevuelo continúa, al igual que la búsqueda de objetivos de sobrevuelo del cinturón de Kuiper. La trayectoria de New Horizons es tal que cualquier objeto del cinturón de Kuiper que pueda alcanzar después de pasar por Plutón se vería actualmente desde la Tierra contra el fondo del denso campo estelar de Sagitario, lo que dificultaría enormemente la búsqueda. El objetivo más conocido es 1994 JR1, un objeto pequeño (127 kilómetros de diámetro) con una resonancia orbital de 2:3 con Neptuno. Elegir este objetivo tendría un inconveniente: el encuentro no sería mucho después de Plutón, por lo que requeriría un cambio de trayectoria significativo, lo que consumiría más combustible del que le gustaría usar al proyecto. Así, continúa la búsqueda, tanto de objetivos de sobrevuelo, como de otros objetos del cinturón de Kuiper, troyanos de Neptuno y centauros, de los que New Horizons podría obtener datos de curvas de luz de fase alta. [New Horizons’ unique position in the outer solar system allows it to view these objects at much higher Sun-object-spacecraft angles than we ever get to see from Earth, and the way the objects reflect light at different angles can tell us about the structure of their surfaces.]

En una presentación relacionada, Pamela Gay, de la proyecto zooniverso (una iniciativa de ciencia ciudadana masiva que tiene aficionados catalogando, entre otras cosas, características lunares y galaxias), propuso publicar los datos de búsqueda al público para acelerar la búsqueda a través de los datos. La forma en que funcionaría el proceso sería algo así: un aficionado cree que ha encontrado un objeto que se mueve entre imágenes. Alertarán a Zooniverse, que enviará el hallazgo a cinco aficionados más. Si la mayoría lo afirma, irá a parar a siete aficionados más. Una vez que supere ese obstáculo, se enviará a un profesional. Esto evitará que el proyecto se vea inundado por reclamos falsos de personas demasiado entusiastas y brindará una gran oportunidad para la participación pública. El proyecto parecía muy receptivo.

También se trabaja en la búsqueda de anillos plutonianos en las órbitas de Nix e Hydra, si es que existen. Los datos actuales muestran que si existen, deben ser extremadamente débiles. También se están realizando esfuerzos para modelar el entorno de polvo en el sistema plutoniano.

La misión New Horizons es una de las misiones más emocionantes jamás voladas y, a medida que se acerca el sobrevuelo, el ritmo de las cosas se acelera pronto. Ya ha enviado suficientes datos para ponerlo en el mapa, y su propósito principal aún no se ha realizado. ¡Manténganse al tanto!

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