¡Finalmente! Una misión de Urano para la próxima década

La Encuesta decadal de EE. UU. para la ciencia planetaria se lanzó hoy, priorizando a Urano para una misión emblemática en la próxima década. Tuve la oportunidad de hablar con varios reporteros, algunas de las preguntas frecuentes se incluyen a continuación.

¿Qué significa para ti tener una recomendación tan importante para una misión gigante de hielo?

Cuando leí esa recomendación por primera vez, ¡temí estar soñando! Júbilo, alivio, orgullo por el equipo que hizo que esto sucediera y un poco de temor por el camino que tenemos por delante. Hoy estamos un paso más cerca de ver esa ambiciosa misión orbital a un sistema Ice Giant en el que hemos estado trabajando durante tanto tiempo.

Debo mi carrera a los pioneros que impulsaron la misión Cassini-Huygens a Saturno y Titán, y habrá cientos de futuros científicos que ahora tendrán la misma oportunidad, haciendo sus propios descubrimientos en el sistema de Urano. Empecé a pensar en la exploración del gigante de hielo en 2008, antes de la última encuesta decenal que clasificó a Urano como una tercera prioridad después de Marte y Europa. Hemos estado llevando esa antorcha, a través de investigaciones, libros blancos, propuestas de misión y reuniones internacionales, de forma intermitente durante 15 años (incluida la reunión de la Royal Society de 2020 en Londres, justo antes de la pandemia). El caso científico solo ha mejorado con el tiempo, particularmente porque los mundos del tamaño de un gigante de hielo (o simplemente más pequeños) aparecen como algo común en el panteón de los exoplanetas. Esta priorización de la encuesta decenal es un gran paso adelante para la comunidad del sistema solar exterior.

¿Cuándo pensaría, de manera realista, que se lanzaría una misión de Urano si la NASA toma la recomendación de la década?

Hay muchos obstáculos por venir (políticos, financieros, técnicos), por lo que no nos hacemos ilusiones. Sin embargo, las misiones a los Gigantes de Hielo mejoran dramáticamente, en términos de la masa que puedes entregar para orbitar alrededor del planeta, si puedes tomar prestada algo de la energía de Júpiter para una honda gravitacional. Para eso, Júpiter tiene que estar en el lugar correcto, que estará a principios de la década de 2030: el período más temprano posible es 2031 para un crucero de 13 años a Urano, con oportunidades de lanzamiento flexibles para algunos años después con cruceros más largos. Eso nos da alrededor de una década para pasar de una misión en papel a un hardware en un lanzamiento, por lo que no hay tiempo que perder.

En su opinión, ¿Neptuno está completamente fuera de la mesa para una misión en el futuro cercano, dadas las preocupaciones de la década sobre las opciones de lanzamiento?

El caso de una misión a Neptuno sigue siendo tan sólido como siempre, particularmente dado el gran interés en estudiar a Tritón como un KBO capturado. De hecho, aprenderíamos mucho más sobre la naturaleza de los sistemas de los Gigantes de Hielo a través de un verdadero estudio comparativo. Pero todo se reduce a oportunidades: una asistencia de gravedad de Júpiter para Neptuno estará disponible a fines de la década de 2020, un poco demasiado cerca para la comodidad de desarrollar un orbitador y una sonda emblemáticos. Si bien existen otras trayectorias sin un sobrevuelo de Júpiter, no están exentas de riesgos y costos, y la década sugiere que se necesitan nuevos estudios de desarrollo de tecnología para una misión de Neptuno. La próxima ventana de asistencia por gravedad para Neptune podría estar bajo consideración para la séptima misión New Frontiers en algún momento a fines de la década de 2030 o principios de la de 2040, pero es difícil predecir el estado del juego con tanta anticipación.

¿Y cómo podría encajar una misión Urano de la NASA con las contribuciones europeas, dado que se observó una contribución de la ESA a una misión internacional a los gigantes de hielo en el reciente ejercicio Voyage 2050 desde Europa?

Me animó ver la recomendación Voyage-2050 de una misión Ice Giant con socios internacionales; el mismo mensaje se envió en 2013 cuando propusimos Ice Giants como destino para las misiones de clase L de la ESA, y el Director de Ciencias de la ESA usó Ice Giants. como ejemplo de lo que se podría hacer con un aumento de la financiación de la ESA en 2019. La pregunta clave ahora es si hay espacio en los presupuestos nacionales y en el programa científico de la ESA para una asociación ambiciosa. Eso espero, pero tendremos que esperar y ver. ! Después de todo, la asociación Cassini-Huygens, con su clara separación de tareas y responsabilidades, fue citada como “un magnífico ejemplo de cooperación internacional” en esta encuesta.

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