¡Filae está despierta! ¿Qué sigue para el cometa…

(Si te gusta ese gráfico, puede encontrar una versión actualizada en vivo aquí.)

Estado de Philae: cálido con mucha potencia

El informe inicial mostraba a Philae con mucha potencia (24 vatios) y, si no era cálido según las definiciones de la Tierra, al menos no demasiado frío (-35 ºC). Una ráfaga de telemetría más breve y posterior mostró que el módulo de aterrizaje estaba aún más caliente, -5ºC. Los paquetes iniciales de datos del módulo de aterrizaje indicaron que había estado despierto durante al menos unos días, posiblemente hasta unas pocas semanas, antes de establecer contacto con éxito. Una entrada de blog de Rosetta del lunes nos dice que el módulo de aterrizaje comenzó a generar alrededor de 13 vatios al amanecer del cometa, alcanzando un máximo de más de 24 vatios al mediodía, y que los paneles solares reciben más de 135 minutos de luz solar cada día del cometa. (El cometa gira una vez cada 12,4 horas, por lo que sigue siendo un día corto y una noche larga, pero es suficiente para que Philae esté activo).

Esta es potencia más que suficiente para la ciencia, especialmente para instrumentos que requieren menos potencia (como ROMAP, el magnetómetro). El trabajo inicial «probablemente también incluiría mediciones que no generaron ciencia previamente en noviembre», afirma la entrada del blog (más sobre eso a continuación). Pero antes de que puedan hacer ciencia, necesitan mejorar la estabilidad y la calidad de las comunicaciones entre el orbitador y el módulo de aterrizaje. La órbita de Rosetta actualmente no es buena para largos períodos de comunicaciones de aterrizaje de alta calidad. Entonces, la próxima orden del día es cambiar la órbita de Rosetta a una que pueda admitir comunicaciones sólidas. Reducirán la órbita de Rosetta a 180 kilómetros y mantendrán el orbitador apuntando hacia abajo, hacia la superficie del cometa.

El blog de la ESA señala que los eventos desafortunados del aterrizaje de Philae, que fueron tan frustrantes en noviembre, ahora son beneficiosos para el módulo de aterrizaje; el sombreado evita que su temperatura suba demasiado ahora. «Cualquier operación de los instrumentos de Philae hasta o durante el perihelio el 13 de agosto, el punto más cercano del cometa al Sol a lo largo de su órbita, permitirá el estudio in situ de un cometa durante su actividad máxima. Si Philae hubiera aterrizado en el sitio planeado, en Agilkia en noviembre de 2014, su misión probablemente habría terminado en marzo debido a las temperaturas más altas de ese lugar a medida que aumentaba la iluminación solar».

Las actividades de Philae: ¿qué sigue?

Una vez que Rosetta pueda comunicarse de manera más confiable con Philae, la misión podrá volver al trabajo. Celebraron una conferencia de prensa en el Salón Aeronáutico de París hoy para explicar el estado actual y los planes futuros para la misión. Puedes ver el resumen completo a continuación:

Estos son algunos puntos clave de la sesión informativa.

De Elsa Montagnon, subdirectora de vuelo de Rosetta: El cometa está muy activo en este momento. Ha habido numerosos «eventos de rastreadores de estrellas» en los que los rastreadores de estrellas de la nave espacial confunden las partículas de polvo con estrellas y pierden su capacidad para determinar la orientación de la nave espacial. El número de eventos de seguimiento de estrellas continúa aumentando a medida que el cometa se acerca al perihelio. El perihelio es el 13 de agosto. Con base en los niveles de actividad actuales, la misión ha determinado que la distancia segura más cercana para Rosetta al cometa es de 180 kilómetros. Pero si aumenta la actividad de los cometas, tendrán que retirarse. En la actualidad, la misión Rosetta está prevista que finalice el 31 de diciembre. Sin embargo, «sabemos que tenemos suficientes recursos hasta septiembre de 2016». No estaba claro si se refería a recursos financieros o recursos de naves espaciales; supongo que se refería a lo último, pero no estoy seguro. En ese momento, la actividad del cometa habrá disminuido notablemente.

De Barbara Cozzoni, ingeniera del Centro de control del módulo de aterrizaje: Se están realizando análisis para comprender y calcular exactamente cuándo se encendió el módulo de aterrizaje por primera vez; fue «probablemente días antes» del 13 de junio. Ambas computadoras (DPU, unidades de procesamiento de datos) están funcionando. El software de la computadora es capaz de detectar el ciclo día/noche en el cometa. El compartimiento interno del módulo de aterrizaje está cálido, ya a -36C al amanecer. Su temperatura mínima de funcionamiento es de -45C. Cuatro paneles solares (1, 2, 3 y 6) están recolectando energía. Además, se están desempeñando de acuerdo con las predicciones, lo que significa que no se ha depositado polvo de cometa sobre ellos para oscurecerlos. «Así que parece que Philae está listo para operar ahora». Pero para estar realmente seguros necesitan más datos, y para eso necesitan que Rosetta esté en una órbita mejor.

Ahora se están preparando para hacer ciencia. «En los últimos siete meses, no solo rezábamos para que el módulo de aterrizaje regresara, también estábamos planeando». Planean comenzar la ciencia a largo plazo en los próximos días. Los planes científicos tomarán la forma de «tragamonedas» científicas, cada una de las cuales durará un solo día de cometa. Algunas ranuras se utilizarán para cargar las baterías, ya que algunas operaciones científicas requieren energía de la batería. Las observaciones científicas se realizarán de forma autónoma. No necesitan comunicaciones diarias de Rosetta para que esto funcione, pero sí necesitan saber cuántos intervalos pasarán entre oportunidades para comunicarse con el orbitador, por lo que necesitan tiempos de contacto previstos de Rosetta.

De Philippe Goudon, gerente de proyectos de Philae en CNES: en noviembre, Philae logró alrededor del 80 % de los objetivos de su primera secuencia científica. Las dos cosas que no hizo fueron medir la superficie con APXS y recolectar una muestra con SD2 y entregarla a COSAC y Ptolomeo. Tenían la intención de aterrizar en un lugar en el hemisferio norte, lo que les habría proporcionado 9 horas de luz solar de las 12,4 horas del día. También habría matado al módulo de aterrizaje después de marzo. En cambio, aterrizaron en el hemisferio sur durante el invierno. La razón principal por la que la situación energética ha mejorado es que el cometa ahora está mucho más cerca del sol, pero el cambio de estaciones también ha ayudado. El mejor momento para la potencia del módulo de aterrizaje será en agosto porque el cometa estará cerca del sol y porque habrá días más largos.

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