¿Encontraremos signos de tectónica en Plutón? Y…

Este artículo apareció originalmente en astrobites y se vuelve a publicar aquí con permiso. Astrobites es un blog en el que los estudiantes de posgrado resumen y traducen trabajos académicos. Este artículo es un resumen de «Actividad tectónica en Plutón después del impacto de formación de Caronte» por Amy Barr y Geoffrey Collins, presentado a Ícaro.

Hace mucho frío en el sistema solar exterior. Sin embargo, estudiar las aglomeraciones de hielo y roca lejos del Sol es un área de investigación candente. El chico más nuevo de la cuadra, 2012 VP113, también conocido como «Biden», ganó mucha prensa porque, junto con Sedna, otro bicho raro cósmico, puede tener una historia que contar sobre la historia muy temprana de nuestro Sistema Solar. Pero los científicos no se han olvidado de Plutón, el ODP (Original Dwarf Planet, ja).

En preparación para el Nave espacial Nuevos Horizontessobrevuelo de Plutón a mediados de 2015, la gente quiere aclarar las implicaciones de las posibles observaciones. Por supuesto, especular ahora significa discutir ideas que finalmente resultarán incorrectas. La alternativa, sin embargo, es esperar hasta que después la finalización de la misión para pensar en los detalles científicos. Plutón tendrá la atención de todos durante el sobrevuelo, pero este interés, por desgracia, probablemente se disipará (a menos que New Horizons sea devorado). Los científicos deberían maximizar su ventana de oportunidad, preparados para presentar una historia científicamente correcta de la evolución de Plutón junto con todas las fotos del sobrevuelo.

Este artículo, por ejemplo, explica las implicaciones científicas de bellas imágenes de Plutón que muestran características conservadas de la antigua actividad tectónica, como valles, crestas o bandas. Los autores concluyen que tal evidencia indicaría que Plutón una vez albergó un océano subterráneo global.

Evolución de las mareas de Plutón y Caronte

El radio de Plutón (~1180 km) es ~70% del de la Luna de la Tierra. Caronte, del mismo modo, tiene un radio medio de ~50% del tamaño de Plutón. Plutón y Caronte se encuentran en una configuración orbital única, el llamado estado «doble sincrónico». Es decir, los períodos de rotación de Plutón y Caronte son iguales y sus períodos de rotación son iguales al período orbital de Caronte. En otras palabras, el mismo lado de Plutón siempre mira hacia el mismo lado de Caronte. (Si dejara la Tierra y nuestra Luna solas durante el tiempo suficiente, eventualmente también evolucionaríamos al estado dual-sincrónico).

Plutón y Caronte no comenzaron en esta configuración. Lejos de eso, Caronte probablemente nació de un impacto gigante. Como consecuencia, Plutón probablemente estaba girando rápidamente y Caronte probablemente estaba en una órbita muy excéntrica. Como se muestra en la Figura 1, Plutón y Caronte generan mareas entre sí, lo que genera protuberancias (muy exageradas en esta caricatura). Estas protuberancias ejercen torques entre sí, circulando rápidamente la órbita de Caronte y, más lentamente, impulsando a Plutón y Caronte hacia el estado dual-sincrónico.

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