El último baile de Cassini con Saturno: El…

El mes pasado, el mundo vio cómo Cassini caía en picado en la atmósfera superior de Saturno, un funeral vikingo apropiado para un robot que había operado magníficamente durante dos décadas en el entorno implacable del espacio profundo.

Uno puede atribuir características humanas a Cassini, ya que esencialmente actuó como un representante humano en nuestra búsqueda para comprender mejor nuestro universo: olfateó la composición de las moléculas, probó las partículas cargadas, palpó las texturas de las lunas alienígenas a través del radar, escuchó emisiones de radio de su planeta de origen y, por último, pero no menos importante, utilizó su conjunto de ojos electrónicos para contemplar y observar las muchas vistas impresionantes que encontró en su viaje.

Cassini ayudó a muchas personas en todo el mundo, tanto científicos como legos, a convertirse en exploradores vicarios del sistema solar y, por supuesto, del sistema de Saturno en particular. Entonces, cuando la misión llegó a su fin en septiembre pasado, sentí una sensación de melancolía y orgullo agridulce. Cassini ya no existe y eso duele, lo mires por donde lo mires.

He sentido una afinidad particular con Cassini desde que envié una postal firmada a la Sociedad Planetaria en 1996 (las firmas se escanearon y se grabaron en un CD que luego se atornilló al costado de la nave espacial). Como tal, debatí cómo marcar el final de la misión. ¿Seguramente no podría soltar un suspiro melancólico y luego seguir con mi vida? No, tenía que haber una forma más significativa de marcar el final de este maravilloso capítulo de la exploración espacial.

Y luego lo tuve: casi exactamente 48 horas antes de que la sonda de dos pisos se desintegrara y se convirtiera para siempre en parte del sexto planeta, había capturado lo que sería su retrato final de Saturno y los anillos. Sus ojos electrónicos (o el Subsistema de Ciencias de la Imagen, para usar el apodo más prosaico) fueron proyectados sobre el gigante con anillos, registrando metódicamente imagen tras imagen en una variedad de exposiciones y filtros. Si el acoplamiento gravitacional de 13 años entre Cassini y Saturno fuera un vals, esta imagen, a mis ojos, vendría a representar el ‘último baile’ entre los dos cuerpos. Esa frase se quedó.

Para cuando llegó el 15 de septiembre, y todos esperaban que el grito ahogado de Cassini llegara en forma de una señal de radio truncada, las imágenes en bruto de este mosaico de ‘Último baile’ ya se habían descargado y lanzado al público. Muchos colegas talentosos en la comunidad de procesamiento de imágenes ya habían producido interpretaciones fantásticas en un espacio de tiempo muy corto (sobre todo Jason Major, Kevin Gill y Don Davis).

Si esto hubiera sido una observación común y corriente, me habría contentado con dejar que su arduo trabajo representara este momento en el tiempo. Pero este no fue un momento ordinario en el tiempo: fue un momento decisivo, una imagen que decía más de lo que cien elogios podrían transmitir. **Tuve** que hacer mi propia versión de este mosaico! No se trataba de hacer un mejor trabajo que mis compañeros; no se trataba de hacerse notar en las redes sociales; no se trataba de nada más que de querer lidiar con el final de la misión a mi manera: un proceso catártico y casi ritual que, para usar el término tan cacareado, traería el ‘cierre’ a mi propia aventura con Cassini. Como tal, dediqué más horas a esto de lo que se justificaría de otra manera. ¡Permití que mi perfeccionista interior se desbocara, a veces conduciendo a la parte más cuerda de mí a la distracción!

Después de haber producido otros dos mosaicos Cassini de gran tamaño en color durante los 12 meses anteriores (la llamada vista «Glotón por el castigo» de 2016 y la vista «Gran final» más reciente), había desarrollado mi propio enfoque y flujo de trabajo que parecía pagar dividendos de manera confiable, siempre y cuando estuviera dispuesto a dedicar las largas y arduas horas.

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