El descubrimiento de dióxido de carbono de JWST es una buena noticia…

Al medir el espectro de una estrella que alberga un planeta durante un evento de tránsito, los astrónomos pueden medir cuánta luz se bloquea en una longitud de onda determinada y usar este «espectro de transmisión» para construir diferentes modelos que explican qué tipos de moléculas existen en la atmósfera del planeta. . Esto es genial para los astrobiólogos, que han pasado años estudiando qué tipo de moléculas podrían indicar los exoplanetas más habitables o incluso la presencia de la vida misma.

¿Por qué es importante encontrar dióxido de carbono?

Los astrónomos aún no han podido observar moléculas (como ninguna) en las atmósferas de los planetas terrestres. Usando Hubble, lo máximo que algunos equipos pudieron hacer fue descartar atmósferas de hidrógeno grandes y extendidas en planetas terrestres.

Incluso antes de su lanzamiento, se esperaba que JWST cambiara eso. Los programas ERS estaban destinados a establecer las capacidades de este observatorio insignia, entonces, ¿cuál es el veredicto?

“Está claro que los instrumentos NIR están funcionando bien, lo que es un buen augurio para futuras observaciones”, dijo Zafar Rustamkulov, estudiante de doctorado en la Universidad Johns Hopkins y miembro del equipo de ERS.

“Como observador, definitivamente respiré aliviado de que, sí, vamos a ver algunas cosas realmente asombrosas con este telescopio”, dijo Alderson.

Todavía hay algunos obstáculos importantes que superar antes de que los astrónomos puedan disfrutar de las puestas de sol de planetas similares a la Tierra, pero la instrumentación en sí no parece ser uno de ellos.

Rustamkulov explica que el rendimiento del telescopio debería permitir a los astrónomos ver incluso atmósferas delgadas, similares a la escasa atmósfera dominada por el dióxido de carbono de Marte. El problema es que muchos planetas rocosos en tránsito pueden no tener atmósferas.

Muchos planetas terrestres son el objetivo de las enanas M de la órbita JWST, estrellas pequeñas pero notoriamente magnéticamente activas. Hay muchas razones por las que las enanas M son objetivos prometedores para la espectroscopia de transmisión, pero sus destellos brillantes y su fuerte actividad magnética producen mucha más radiación de alta energía que las estrellas silenciosas similares al Sol. Este exceso de radiación, combinado con sus órbitas increíblemente cercanas, podría haber eliminado sus atmósferas, mucho antes de que JWST pudiera observarlos.

“Estos planetas se bañan en muchas veces la radiación de rayos X y ultravioleta que recibimos en la Tierra”, explicó Rustamkulov.

Además, a diferencia de WASP-39, muchas enanas M son muy variables en su brillo, con muchas manchas estelares. Las características irregulares en la superficie de una estrella pueden complicar el espectro de transmisión medido para un planeta que se cruza, lo que lleva a una identificación errónea de moléculas o ruido adicional.

“Tendremos que tener mucho cuidado al analizar los datos de los planetas terrestres”, comentó Alderson.

A pesar de estos problemas, esta primera detección de dióxido de carbono ha hecho que los astrónomos se sientan optimistas. Después de la publicación del resultado, la investigadora principal de la ERS, Natalie Batalha dijo en Twitter: “Realmente tenemos la oportunidad de detectar las atmósferas de planetas de tamaño terrestre como los que orbitan TRAPPIST-1”.

Sin embargo, hasta que esas observaciones se procesen y analicen a fondo, simplemente podemos disfrutar de los colores infrarrojos de la puesta de sol de WASP-39b.



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