El borde evolutivo de los planetas pequeños: cielo y telescopio

El descubrimiento de que los planetas pueden formarse alrededor de una variedad de estrellas, y no solo de tipos específicos, como se pensaba anteriormente, podría abrir las puertas a la búsqueda de mundos habitables en la galaxia.

La búsqueda de vida en otras partes de la galaxia comienza con la búsqueda de planetas habitables, que los científicos pueden haber hecho un poco más fácil. Los astrónomos han descubierto que se pueden formar planetas relativamente pequeños alrededor de una amplia variedad de tipos estelares, observaciones que implican que puede haber más estrellas que albergan mundos habitables de lo que jamás imaginamos.

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Kepler busca exoplanetas habitables en Cygnus y Lyra, que se encuentran en el plano galáctico. La misión ha descubierto más de 2.000 candidatos a exoplanetas. Una nueva investigación sugiere que la búsqueda puede continuar alrededor de estrellas que antes se creía poco probable que albergaran sistemas planetarios. Click para una vista más grande.

Carter Roberts / Sociedad Astronómica de Eastbay

Los planetas nacen en discos de gas y polvo que rodean a sus estrellas madre, por lo que tanto los planetas como la estrella extraen su materia prima de la misma fuente. Por esta razón, las primeras estrellas, aquellas compuestas solo de hidrógeno y helio, probablemente no albergaron planetas, ya que los elementos más pesados ​​necesarios para formar planetas aún no existían. En cambio, los planetas comenzaron a formarse a medida que la población de estrellas maduraba y acumulaba reservas de carbono, silicio y oxígeno, elementos que ahora se encuentran en los planetas rocosos.

Dos décadas de observaciones terrestres sugirieron que las estrellas ricas en metales («metal» es el término astronómico para elementos distintos del hidrógeno o el helio) tenían más probabilidades de albergar planetas, en particular gigantes gaseosos como Júpiter, que los pobres en metales. Pero hoy, un equipo dirigido por Lars Buchhave (Instituto Niels Bohr), que trabaja con los resultados del Satélite Kepler cazador de planetasanunció que los planetas más pequeños pueden formarse alrededor de estrellas con una amplia gama de metalicidades, incluidas aquellas con tan solo una cuarta parte del contenido de elementos pesados ​​del Sol.

En pocas palabras, esto significa que los requisitos estelares para formar planetas más pequeños no son particularmente estrictos. Esto implica dos cosas: primero, que los planetas pueden haber comenzado a formarse temprano en la evolución de la Vía Láctea, dando a esos mundos mucho tiempo para desarrollar la vida; y, en segundo lugar, que muchos más planetas podrían estar escondidos allí de lo que se pensaba anteriormente.

Esta ilustración muestra la nave espacial Kepler en su órbita heliocéntrica siguiendo a la Tierra. La NASA recientemente extendió la misión del telescopio por cuatro años, dándole más tiempo para buscar candidatos a exoplanetas.

NASA / Misión Kepler / Wendy Stenzel

El descubrimiento llega en un momento oportuno. Misión Kepler de la NASAoriginalmente programado para finalizar en noviembre de este año, ha recibido una prórroga de cuatro años.

La mayoría de los 226 candidatos a planeta en el nuevo estudio orbitan sus estrellas de cerca. Estas órbitas estrechas probablemente se encuentren fuera de la «zona habitable» donde el agua líquida y, por lo tanto, la vida, podrían formarse potencialmente en la superficie de un planeta. Pero con la búsqueda extendida de Kepler, los científicos tendrán la oportunidad de examinar planetas con órbitas más grandes y mayores posibilidades de tener entornos propicios para la vida.

“Esto realmente abre la posibilidad de buscar planetas habitables”, dice Guillermo Torres (Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics), coautor del artículo. que aparecerá en un próximo número de Naturaleza. «Ahora podemos observar básicamente cualquier estrella, y existe la posibilidad de que tenga un planeta pequeño… Soy más optimista acerca de [the search for life] ahora, y creo que muchas otras personas también lo estarán”.

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