Dragon de SpaceX regresa a la Tierra, completa…

Después de un angustioso aborto de último segundo durante el primer intento de lanzamiento el 19 de mayo, la misión comenzó el 22 de mayo cuando el cohete Falcon 9 iluminó el cielo nocturno sobre Cabo Cañaveral, ascendiendo sin problemas a la órbita. Inmediatamente quedó claro que la cobertura del lanzamiento de SpaceX diferiría drásticamente de la de la NASA, ya que una multitud de empleados de SpaceX fuera de la sede de la compañía en Hawthorne estalló en vítores cuando se desplegaron los paneles solares del Dragón. Más tarde, corearon “¡E-lon! ¡E-lon!” cuando su CEO salió a saludarlos.

A pesar de las primeras victorias, SpaceX y la NASA reconocieron que la parte más difícil de la misión aún estaba por llegar. Mientras el Dragón avanzaba lentamente hacia la ISS para ser capturado el 25 de mayo, cuarto día de vuelo, se encontró con su primera dificultad real: mediciones de distancia inconsistentes provenientes del sistema LIDAR del vehículo. Los controladores de vuelo de SpaceX hicieron retroceder el vehículo lentamente para evaluar la situación y concluyeron que las lecturas fueron causadas por reflejos de señales perdidas provenientes del Módulo de Experimento Japonés de la estación. El campo de visión del LIDAR se estrechó y el Dragón se acercó de nuevo al punto de espera designado de diez metros.

El astronauta de la NASA Don Pettit, con la ayuda de Joe Acaba y el miembro de la tripulación de la ESA André Kuipers, abordó con éxito al Dragón con el Canadarm2 de la estación a las 9:56 a. m. EDT (13:56 UTC). Pettit maniobró la cápsula hasta el módulo Harmony de la estación aproximadamente dos horas más tarde, completando el atraque a las 12:02 p. m. EDT (16:02 UTC).

El actual comandante de la estación espacial, el cosmonauta ruso Oleg Kononenko, se unió a Pettit y compañía el sábado por la mañana cuando se abrió la escotilla del Dragón a las 5:53 a. m. EDT (9:53 UTC). Kononenko y Pettit ingresaron a la nave espacial con gafas protectoras y máscaras, y rápidamente dieron el visto bueno a las cámaras de televisión de la NASA en vivo mientras el aire dentro de la cápsula se mezclaba con el de la estación. Se encontró que los 520 kilogramos de carga encerrada en el vehículo estaban seguros y protegidos, y se descargaron durante los días siguientes.

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