¿Dónde están las lunas que orbitan exoplanetas?

Endor de Star Wars. Netu de Stargate. Andoria de Star Trek. Estos mundos de ciencia ficción no son realmente planetas, en realidad son lunas.

Llevamos un tiempo cerrando la brecha entre la ciencia ficción y la realidad, encontrando multitud de planetas alrededor de otras estrellas. Según la NASA, hasta febrero de 2022, los astrónomos han descubierto casi 5000 exoplanetas, que van desde cuerpos rocosos del tamaño de la Tierra hasta gigantes gaseosos de más de 10 veces el tamaño de Júpiter. Espectacularmente, algunos de estos exoplanetas no se parecen en nada a los planetas que vemos en nuestro propio sistema solar, mostrándonos cuán diversos e increíbles son los planetas del cosmos.

Pero, ¿y las lunas?

Los astrónomos están buscando exolunas, o lunas que orbitan exoplanetas. Aunque esta idea existe desde hace un tiempo, los astrónomos han comenzado a tener éxito recientemente en la búsqueda de estos mundos esquivos.

Exploremos las motivaciones detrás de esta búsqueda, cómo los astrónomos encuentran exolunas y lo que han descubierto hasta ahora:

El caso de las exolunas

Tenemos muchas lunas en nuestro sistema solar: la Luna de la Tierra, los compañeros asteroides capturados de Marte, Fobos y Deimos, y la horda de lunas de Júpiter, entre otras. No hay razón para esperar que los exoplanetas no tengan sus propias lunas.

De hecho, los científicos comenzaron a pensar en cómo encontrar exolunas desde 2007sólo una década después de la se descubrió el primer exoplaneta a mediados de la década de 1990. Incluso con las herramientas actuales a nuestra disposición, las exolunas son difíciles de detectar, pero vale la pena buscarlas. Las lunas son más que versiones pequeñas de los planetas: pueden contarnos sobre el pasado de un sistema solar y el presente de un planeta.

Como hemos visto con los océanos subterráneos de Europa y Encelado en nuestro propio sistema solar, las lunas podrían ser lugares realmente interesantes para pensar y algún día encontrar vida extraterrestre. Además, con los mejores y más nuevos telescopios, como TESS y el JWST lanzado recientemente, nuestras posibilidades de encontrar exolunas son cada vez mejores.

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