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La fuerza de las misiones Discovery radica en su frecuencia. Al volar con más frecuencia que las misiones más grandes, los proyectos Discovery brindan a los científicos mayores oportunidades y períodos de espera más cortos para hacer volar sus instrumentos (una propuesta particularmente importante para los científicos que se inician en su carrera). Y dado que las misiones Discovery se seleccionan de manera competitiva, brindan mayores oportunidades para que los científicos fuera de los centros de la NASA diseñen misiones.

Discovery es un programa ferozmente competitivo. En esta última ronda, la NASA recibió veintiocho propuestas, que es el mismo número que recibió la agencia en 2010 durante la duodécima competencia de la misión Discovery. Esta ronda incluye una serie de nuevos competidores, mientras que algunos de la última ronda no compiten esta vez. La competencia es particularmente fuerte en esta ronda, en parte debido a la larga espera para la solicitud de propuestas de la NASA. Se supone que las competencias de descubrimiento ocurren cada dos o tres años.

La NASA ahora llevará a cabo revisiones de las veintiocho propuestas, evaluándolas en términos de calidad científica, madurez técnica y costo. Cada uno de estos factores es importante. La misión propuesta debe responder preguntas científicas que interesen a la comunidad científica planetaria; la nave espacial no debe basarse en una tecnología que no esté lo suficientemente madura; y la misión debe tener buenas posibilidades de mantenerse dentro del límite de costos, según lo determine un grupo independiente contratado por la NASA para realizar una evaluación.

La NASA no revela qué propuestas recibe para las competencias Discovery y los proponentes de misiones no tienen que hacer público ningún aspecto de su participación. Algunos investigadores principales eligen mantener sus propuestas en secreto para no alertar a sus competidores. Teniendo en cuenta que es común que los equipos pierdan una o más veces antes de ser seleccionados, hay lógica en este secreto. Inusualmente (y algo sorprendente), dos tercios de los equipos proponentes durante esta decimotercera ronda han revelado públicamente información básica sobre sus propuestas.

Debido a que los investigadores principales de muchas de estas misiones se han hecho públicos, es posible discutirlos, aunque generalmente no con mucho detalle. Hay considerable información disponible para algunos de ellos, como IVO, pero poco más que una discusión de los objetivos científicos para otros. La lista a continuación está clasificada por objetivo o tipo de misión e incluye diecinueve misiones. Además, el autor tiene conocimiento de otra misión a Venus y otra misión a un cometa, aunque sus principales investigadores no las han revelado públicamente.

Propuestas de misión lunar

Después del programa Apolo, pasaron dos décadas antes de que Estados Unidos devolviera una nave espacial a la Luna. La nave espacial Clementine del Departamento de Defensa estuvo en órbita a principios de la década de 1990, seguida más tarde por la tercera misión Discovery, Lunar Prospector, y la undécima misión Discovery, GRAIL. La NASA también lanzó LADEE, LCROSS y Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO) como parte de otros programas. LRO todavía opera alrededor de la Luna, aunque el presupuesto más reciente del presidente propone cerrarlo. Esto reduciría la presencia de la NASA en la Luna a la extensión ARTEMIS de la misión THEMIS, un proyecto de heliofísica del programa Small Explorer. La Luna aún plantea muchas preguntas científicas, pero debido a que las misiones anteriores respondieron la mayoría de las preguntas básicas, las preguntas restantes son más complicadas y requieren naves espaciales más complejas para responder, y algunas de esas naves espaciales son demasiado costosas para encajar en el programa Discovery. Sin embargo, algunos científicos continúan proponiendo misiones lunares Discovery. Dos de ellos son conocidos públicamente por esta ronda Discovery.

NanoSWARM es una misión CubeSat Discovery para estudiar la meteorización espacial, el magnetismo lunar, el agua lunar y las magnetosferas a pequeña escala. Consistiría en varios CubeSats en órbita lunar. Actualmente, la NASA está llevando a cabo una pequeña misión CubeSat conocida como Lunar Flashlight, pero hasta ahora ningún CubeSat se ha aventurado más allá de la órbita terrestre baja, por lo que esta sería una misión novedosa.

MARE (Explorador de la Era Lunar y Regolito) es una misión de aterrizaje lunar propuesta que proporcionaría una datación más precisa de la superficie lunar que la que se puede lograr sin llevar muestras hasta la Tierra.

Propuestas de misión Phobos/Deimos

Las lunas de Marte, Fobos y Deimos, siempre han sido damas de honor y nunca novias cuando se trata de propuestas de misiones Discovery. Los científicos han propuesto misiones Phobos y Deimos al menos un puñado de veces antes, como la propuesta de la misión Aladdin, que estuvo muy cerca de ser seleccionada en 1999. Rusia lanzó la misión Phobos-Grunt en 2011 para traer una muestra de Phobos a la Tierra solo para hacer que la nave espacial falle tan pronto como alcance la órbita terrestre. Los futuros planes de Phobos rusos parecen estar en suspenso debido a la situación financiera del país. Las lunas marcianas plantean una serie de preguntas científicas, como su origen (¿son asteroides capturados o partes del mismo Marte?) y la naturaleza de las características inusuales en la superficie de Fobos. Una pregunta de posible interés para futuras misiones humanas a Marte es si las lunas contienen volátiles. Hay tres propuestas para misiones a estas lunas durante esta ronda Discovery, dos orbitadores y un módulo de aterrizaje.

PANDORA (Evaluación de origen de Fobos y Deimos) es una misión del JPL Phobos/Deimos que utilizaría una nave espacial Boeing equipada con propulsión solar-eléctrica.

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