Dawn Journal: un nuevo ángulo en Ceres

El notable éxito de Dawn en Ceres no fue una conclusión inevitable. Por supuesto, el equipo de vuelo ha enfrentado los desafíos familiares que la gente enfrenta todos los días en la rutina normal de pilotar un propulsado por iones nave espacial en un viaje interplanetario de miles de millones de kilómetros para orbitar y explorar dos mundos inexplorados. Pero la misión se complicó aún más por la pérdida de dos de las cuatro ruedas de reacción de la nave espacial, como hemos contado antes. (Divulgando por completo, los dispositivos en realidad no se han perdido. Sabemos con precisión dónde están. Pero dado que uno dejó de funcionar en 2010 y el otro en 2012, bien podrían estar en otra parte del universo; no lo hacen Dawn nada bueno.) Sin tres de estas unidades para controlar su orientación en el espacio, el robot ha confiado en su suministro limitado de hidracina, que no estaba destinado a cumplir esta función. Pero la cuidadosa administración de la misión del preciado propulsor ha continuado superando incluso las predicciones optimistas, lo que permite a Dawn buenas perspectivas para llevar a cabo su fructífero trabajo. En un próximo Dawn Journal, discutiremos cómo se puede usar lo último del suministro cada vez menor de hidracina para nuevos descubrimientos.

Mientras tanto, Dawn continúa con su intensa campaña para revelar los secretos del planeta enano y, mientras lo hace, supera varios hitos. El aventurero ahora ha estado en el tierno pero firme abrazo gravitacional de Ceres más tiempo que en órbita alrededor de Vesta. (Dawn es la única nave espacial en orbitar dos destinos extraterrestres, y su misión hubiera sido imposible sin propulsión de iones.) La nave espacial nos proporcionó unas 31.000 fotografías de Vesta, y ahora ha adquirido la misma cantidad de Ceres.

Para un viajero interplanetario, los días terrestres tienen poco significado. Son simplemente un recuerdo de cuánto tarda un planeta lejano en girar sobre su eje. Dawn dejó ese planeta hace mucho tiempo y, como uno de los embajadores de la Tierra en el cosmos, es un habitante del espacio profundo. Pero para aquellos que hacen un seguimiento de su progreso y todavía están atados a la Tierra, el 3 de mayo el viaje durará pi mil días. (Y para nuestros amigos y nosotros más nerdi, será poco después de las 6:47 p. m. PDT).

En cualquier medida, Dawn ya ha cumplido una misión extraordinaria, y hay más que esperar a medida que continúa su ambiciosa expedición.

Dawn está a 240 millas (385 kilómetros) de Ceres. También está a 3,73 UA (346 millones de millas o 558 millones de kilómetros) de la Tierra, o 1455 veces la distancia a la Luna y 3,70 veces la distancia al Sol en la actualidad. Las señales de radio, que viajan al límite universal de la velocidad de la luz, tardan una hora y dos minutos en hacer el viaje de ida y vuelta.

Dr. Marc D. Rayman
4:00 p. m. PDT 29 de abril de 2016

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