Dawn Journal: Salir por lo alto… O tal vez…

A pesar de que estaban entusiasmados con las fabulosas imágenes nuevas y otros datos, el equipo de vuelo comenzó la campaña cuidadosamente planificada para fotografiar Cerealia Facula cuando Dawn estaría en el perímetro al final del día el 22 de junio y poco después de la medianoche del 24 de junio. Los navegantes midieron el parámetros orbitales con mucha precisión y monitoreó cómo cambiaban. Cada vez que la nave dispara sus pequeños chorros para controlar su orientación en la gravedad cero del vuelo espacial (necesario debido a las ruedas de reacción fallidas), se empuja a sí misma en órbita. El equipo comparó la distorsión resultante del movimiento orbital con sus predicciones de este efecto de complicación para mejorar las predicciones posteriores.

Los planificadores de la misión tenían ventanas en el cronograma para usar el sistema de propulsión de iones para ajustar la órbita. Le ordenaron a Dawn que encendiera su motor de iones durante 2 horas y 7 minutos el 20 de junio mientras el barco navegaba hacia arriba. Quince horas más tarde, el 21 de junio, después de alcanzar la cima de su órbita y descender, realizó un segundo encendido durante 1 hora y 11 minutos.

El propósito de este par de maniobras era llevar la trayectoria de vuelo de Dawn en el perímetro justo sobre Cerealia Facula. Pero los exploradores experimentados en el control de la misión reconocieron que, incluso con toda su cuidadosa planificación y la fiel ejecución de sus asignaciones por parte de Dawn, había una buena posibilidad de que la sonda no volara directamente sobre ese sitio único mientras avanzaba hacia el norte. Por lo tanto, también habían elaborado planes para determinar rápidamente qué tan lejos al este o al oeste estaría en el perímetro y enviaron por radio un ajuste (casi) de última hora en el ángulo en el que apuntarían sus sensores.

Después del segundo segmento de maniobras de iones, la órbita de Dawn lo llevó nuevamente al perímetro el 21 de junio para otro período intensivo de observaciones de cerca. Incluso antes de que tuviera tiempo de terminar de transmitir por radio esos hallazgos a la Tierra al día siguiente, el equipo comenzó a prepararse para la siguiente inmersión. El 22 de junio, hicieron sus cálculos finales de la trayectoria orbital y predijeron que Dawn volaría un poco al oeste de Cerealia Facula esa noche y un poco al este la próxima vez. Esa tarde, transmitieron instrucciones a Dawn para que apuntara su cámara y sus espectrómetros un poco hacia la derecha la primera vez y un poco hacia la izquierda la segunda vez. (A pesar de lo sofisticada y capaz que es Dawn, las instrucciones enviadas por los controladores fueron un poco más específicas y cuantitativas que las descripciones aquí).

El equipo habría considerado exitosos sus extensos esfuerzos si la nave espacial hubiera fotografiado parte de Cerealia Facula una vez. (Dawn vuela tan cerca del suelo que sería imposible fotografiar todo Cerealia Facula en una sola órbita; la vista de su cámara simplemente no es lo suficientemente amplia). Resultó que Dawn logró tomar fotografías de Cerealia Facula en tres órbitas, cada vez viendo diferentes partes, proporcionando una cobertura mucho mejor de este paisaje exótico de lo que esperábamos.

Volar a esta órbita increíblemente baja, obtener una gran cantidad de datos e incluso lograr fotografiar una buena parte de Cerealia Facula realmente puso a prueba los límites de las capacidades de la misión. Dawn ha superado todas las expectativas, logrando hazañas que ni siquiera se consideraron cuando fue diseñado.

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