Dawn Journal: 8 años en el espacio

Hoy, en el octavo aniversario de aventurarse en el cosmos, Dawn vuelve a hacer lo que mejor sabe hacer. En el abrazo gravitacional permanente del planeta enano Ceres, que orbita a una altitud de 915 millas (1470 kilómetros), Dawn está utilizando su conjunto de sensores sofisticados para escudriñar este misterioso orbe alienígena. Ceres fue el primer planeta enano jamás avistado (y fue llamado planeta durante más de una generación después de su descubrimiento), pero tuvo que esperar más de dos siglos antes de que la Tierra aceptara su invitación celestial. La única nave espacial en orbitar dos destinos extraterrestres, esta nave espacial interplanetaria llegó a Ceres en marzo para establecer su residencia.

Aunque este es el último aniversario durante su misión principal programada, Dawn permanecerá en órbita alrededor de su nuevo hogar en el futuro lejano, lejano. A finales de este año descenderá en espiral hasta su cuarta y última altitud orbital a unas 230 millas (375 kilómetros). Una vez allí, registrará espectros de neutrones, rayos gamma y luz visible e infrarroja, medirá la distribución de masa dentro de Ceres y tomará fotografías. Luego, cuando agote su suministro de hidracina el próximo año, como seguramente lo hará, la misión terminará. Hemos discutido antes que a pesar de la falla de dos ruedas de reacción, dispositivos que antes se consideraban indispensables para la expedición, la robusta nave ahora tiene excelentes perspectivas para cumplir e incluso superar sus muchos objetivos en la exploración de Ceres.

El mes pasado describimos los planes para la penúltima fase de mapeo de Dawn en el planeta enano, y todo va muy bien. La sonda ya está a más de la mitad de esta tercera fase orbital en Ceres, que se divide en seis mapeos. ciclos. Cada ciclo de 11 días requiere una docena de vuelos sobre el hemisferio iluminado para permitir que la cámara registre toda la superficie. Cada mapa se hace mirando desde un ángulo diferente. Entonces, en conjunto, proporcionan vistas estéreo, por lo que los científicos obtienen perspectivas que les permiten construir mapas topográficos. La computadora interna de la cámara detectó una condición inesperada en el tercer ciclo de esta fase, y eso provocó la pérdida de algunas de las imágenes. Pero los planificadores de misiones experimentados diseñaron todas las fases principales del mapeo (resumidas aquí) con más observaciones de las necesarias para cumplir con sus objetivos, por lo que la eliminación de esas imágenes no fue significativa. En este momento, la nave espacial se acerca al final de su cuarto ciclo de mapeo, realizando su décimo vuelo sobre el lado de Ceres iluminado por el sol.

Puede seguir el progreso de Dawn usando su propia nave espacial interplanetaria para husmear en sus actividades en órbita alrededor del mundo distante, aprovechando las señales de radio que se transmiten de un lado a otro a través del sistema solar entre Dawn y las antenas gigantes de la Red del Espacio Profundo de la NASA, o comprobando las frecuentes informes de estado de la misión.

También puede ver las maravillosas vistas visitando el Galería de imágenes de Ceres. Entre los más cautivadores se encuentra el cráter Occator (ver la imagen a continuación). Como la nave espacial ha producido imágenes cada vez más finas este año, comenzando con sus observaciones distantes en enero, la luz que se refleja desde el interior de este cráter nos ha deslumbrado. Las últimas imágenes muestran 260 veces más detalles. Dawn ha transformado lo que hasta hace poco era solo un punto brillante en un paisaje reluciente complejo y hermoso. El mes pasado preguntamos qué revelarían estas fascinantes características cuando fueran fotografiadas desde esta altitud actual, y ahora lo sabemos.

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