¿Cuándo exploraremos Encelado para encontrar extraterrestres…

La pequeña luna helada de Saturno, Encelado, capturó la imaginación de personas de todo el mundo cuando la nave espacial Cassini de la NASA la vio arrojar penachos de agua en el espacio. Esta agua proviene un océano líquido global oculto bajo la corteza fisurada de Enceladus. El agua no es líquida debido al calor del Sol, sino al calentamiento causado por la fricción entre las partes del interior de la luna cuando es arrastrada por la gravedad de Saturno.

Cuando Cassini voló a través de las columnas de Encelado entre 2008 y 2015, su espectrómetro de masas encontró una variedad de moléculas orgánicas — componentes básicos de la vida — así como hidrógeno molecular, dióxido de carbono, metano y fragmentos de roca que probablemente provengan del océano de la luna.

Las observaciones de Cassini sugieren que el océano de Encelado parece tener respiraderos hidrotermales potencialmente habitables. Similar a los que se encuentran en las partes más profundas y oscuras de los océanos de la Tierra. No sólo varios microorganismos como metanógenos prosperan cerca de esos respiraderos terrestres sin luz solar, los científicos creen que es cómo pudo haber comenzado la vida en la Tierra en primer lugar. Las simulaciones extensas respaldan tales microorganismos. hipotéticamente sobreviviendo en los fondos oceánicos de Enceladus también.

La oportunidad de muestrear y estudiar fragmentos potenciales de vida en las tentadoras columnas de Enceladus piden un regreso a la luna de Saturno.

Enceladus cambia nuestro enfoque de la vida

Enceladus es parte de una clase de mundos helados en el sistema solar exterior que probablemente tenga océanos subterráneos. Estos mundos, incluida la luna Europa de Júpiter y la luna de Neptuno Tritón — sugieren que la luz del sol, una superficie y una atmósfera no son necesarias para hacer un mundo habitable.

Encontrar vida en cualquiera de estos océanos alienígenas de nuestros sistemas solares sería un cambio de juego, quizás incluso más que detectar vida inteligente en un sistema estelar más distante. Eso es porque si la vida se formó y sobrevivió de forma independiente en nuestro sistema solar en dos mundos completamente diferentes, refuerza la idea de que el universo está repleto de vida. Las columnas de agua activas de Encelado brindan una oportunidad sin precedentes para descubrir el potencial de vida de nuestro universo y cómo puede existir fuera de la Tierra. Y, sin embargo, no es lo único que los científicos encuentran intrigante sobre Encelado.

Deja un comentario